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Cuidado con los compradores de créditos energéticos

Las empresas están promocionando cada vez más su lado verde, con la esperanza de que su programa de conciencia atraiga a los clientes y quizás incluso ayude al planeta. Una forma de hacer esto es comprando créditos de energía renovable (Recs), instrumentos que, en teoría, compensan el impacto ambiental del uso de energía “sucio” del comprador al subsidiar la energía limpia de […] renovable
Cuidado con los compradores de créditos energéticos
Resumen.

Reimpresión: F0609E

Las empresas están comprando créditos de energía renovable (REC) por valor de millones de dólares para compensar el carbono producido por la electricidad que utilizan. Pero los REC tienen poco efecto en el medio ambiente, dice el autor.


Las empresas promocionan cada vez más su lado verde, con la esperanza de que su muestra de conciencia atraiga a los clientes y tal vez incluso ayude al planeta. Una forma de hacerlo es comprando créditos de energía renovable (RECs), instrumentos que, en teoría, compensan el impacto medioambiental del uso «sucio» de energía del comprador mediante la subvención de energía limpia procedente de fuentes renovables como la eólica. Empresas como Starbucks, Johnson & Johnson, Staples y FedEx Kinko’s son importantes compradores de créditos energéticos y, en enero pasado, Whole Foods Market sorprendió incluso a estos gigantes al comprar suficientes REC para compensar el 100% del consumo anual de electricidad de la compañía, la mayor compra de crédito para energía eólica en la historia de Estados Unidos.

Comprar REC puede generar una buena prensa: «Whole Foods va con el viento», anunció un titular reciente en USA Today, pero estas compras no siempre ayudan al medio ambiente como se anuncia.

Las empresas de servicios públicos que generan energía renovable a través de la energía eólica, solar, hidroeléctrica pequeña u otros medios venden dos cosas: electricidad real y, por separado, créditos que representan los beneficios ambientales, medidos por la reducción de las emisiones de carbono, de su producto producido de forma limpia. Por lo tanto, un comprador puede comprar un kilovatio-hora de electricidad limpia, pero otro comprador puede comprar «derechos» en beneficio ambiental de esa misma unidad de electricidad.

En el papel, de todos modos, un comprador cuyo uso de electricidad de una planta de carbón genera, digamos, una tonelada de CO2 puede compensar esa contaminación comprando REC que representan una cantidad equivalente de electricidad no contaminante. El dinero que se paga para comprar esos REC, en teoría, subvenciona el mayor costo de producir electricidad limpia, lo que hace que esta alternativa sea competitiva, o crea un mecanismo de mercado que hará que se produzcan más energías renovables.

Sin embargo, hay un problema con este cálculo: la electricidad limpia que produce un parque eólico, por ejemplo, se alimenta a la red de servicios públicos para su distribución independientemente de lo que suceda con sus REC asociados. Esos REC se manejan de forma independiente; pueden venderse por mucho o poco, inmediatamente o en algún momento en el futuro. En este momento, los enormes superávits de RECs de bajo precio están inundando el mercado, y el costo de un REC representa solo una fracción del gasto añadido de producir energía verde. Por lo tanto, la compra de REC por valor de kilovatios-hora no necesariamente desplaza un kilovatio-hora de electricidad sucia; ni, por extensión, reduce la cantidad de CO2 entrando en la atmósfera.

En resumen, es dudoso que la mayoría de los RECs estén proporcionando los beneficios medioambientales que se les atribuye. Entonces, ¿dónde deja esto a las empresas que realmente quieren reducir el impacto medioambiental de la electricidad que utilizan?

Afortunadamente, los REC aportan cierto valor ambiental y social, incluso si no reducen directamente las emisiones de carbono. En algunos casos, los corredores de REC tienen la misión auxiliar de fomentar la producción de energía renovable. En lugar de quedarse con todas las ganancias, los vendedores de REC como Community Energy y la Bonneville Environmental Foundation destinan una parte de sus ganancias al desarrollo de nuevas energías renovables. Otro grupo, NativeEnergy, utiliza los REC para apoyar el viento en las reservas de los nativos americanos, lo que tiene beneficios sociales y ambientales. Las propias ventas de REC subvencionan a veces proyectos de energía renovable insostenibles. Por ejemplo, es posible que una instalación solar no tenga una amortización aceptable hasta que se vendan los REC de ese proyecto. Y las compras de REC, como la realizada por Whole Foods, llegan a la prensa nacional y, por lo tanto, aumentan la conciencia pública sobre la necesidad de proteger el clima.

Pero ten cuidado con el comprador: no todos los RECs son iguales. Las empresas que adquieran los REC deben, como mínimo, asegurarse de que están certificados para cumplir con las normas ambientales y de protección del consumidor por un tercero llamado Green-e. Los compradores deben determinar cómo los corredores que los venden utilizan los ingresos de los REC que planean comprar. Y los compradores también deben tener en cuenta la reputación y la misión del vendedor de REC.

Si tu objetivo es reclamación que su empresa compensa el carbono producido por el 100% de su consumo de electricidad, compre REC y déjelo así. Pero si tu objetivo es reducir directamente las emisiones de carbono, hay mejores formas de hacerlo, como invertir en un nuevo parque eólico.


Escrito por
Auden Schendler




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