Cuidado con la «clase media» de África

Los consumidores crecientes del continente no se ajustan fácilmente a las clasificaciones estándar.
Cuidado con la «clase media» de África

Si usted ha considerado invertir en África, sin duda se ha visto influenciado por frecuentes informes recientes sobre la aparentemente grande y floreciente clase media del continente. Se dice que estos africanos en ascenso están cada vez más armados con la moneda fuerte, y el gusto, para pagar sus bienes y servicios.

Pero si realmente ha dado algunos pasos para adjuntar números duros a esta base de consumidores de clase media supuestamente masiva, probablemente también haya encontrado una buena cantidad de confusión.

Parte de esa confusión proviene de la tendencia de los comentaristas a postular la existencia de consumidores africanos de clase media (llamémoslos AMAC) que se comportan homogéneamente independientemente de dónde se encuentren en África y cuáles sean sus antecedentes. Este enfoque puede reforzar los números, pero también puede conducir a algunos argumentos ridículos sobre qué se habla exactamente aquí.

La vista más popular, apoyada por los gustos de The New York Times, el Banco Africano de Desarrollo y el Banco Mundial, todos poderosos influyentes en la forma en que el mundo piensa acerca de África, sitúan el número de AMACs en más de 300 millones. Llegan a este número contando todos los tipos: ganaderos, vendedores de alimentos en carretera, taxistas,.

En el otro extremo del espectro, el economista de Citigroup África David Cowan ha en realidad dijo que hay no segmento de consumidores de clase media en África. En cambio, África tiene sólo dos superclases: los ricos y una gran expansión de pobres que, sin embargo, se inclinan hacia el consumo.

Entre estos extremos hay una multitud de otras estimaciones. Principales consultorías globales Deloitte y McKinsey estiman que el tamaño de la clase media africana oscila entre 200 y 300 millones. Un comentarista económico ampliamente citado para un banco global con una gran presencia en África ha dicho hay 120 millones de AMACs. Un consultor del grupo asesor de gestión Global Pacific dice que sólo el 5% de los africanos ganan lo suficiente para calificar para la «clase media mundial», lo que reduce el número a 50 millones. La OCDE, el llamado Club de París de naciones ricas, pone el número a 32 millones.

Un buen espectro que tenemos aquí: de cero a 300 millones con casi todo en el medio. Es una situación frustrante si usted es un inversor ocupado con la esperanza de jugar este negocio de «base de consumidores africanos en expansión». A menos que haya una mejor manera de abordar el problema. Tal vez sea una pérdida de tiempo pelear por cantidades cuando es la idea de AMAC la que necesita desempacar.

Para empezar, la clase media de África es excepcionalmente heterogénea. Ese es el hecho —más que el gran número de consumidores de clase media o incluso el ritmo de crecimiento de esas cifras — el que más repercute en el papel económico y la importancia empresarial de la clase media de África.

En toda África, los ingresos aumentan más rápidamente entre los que se dedican a la intermediación en el comercio de bienes y servicios en mercados fragmentados. Estas son las personas que barajan mercancías de un puesto comercial a otro, desafiando caminos desgarrados, ruidosos oficiales de aduanas, quioscos con fugas (que sirven como almacenes), trabajadores despistados e incluso técnicos más despistados. A medida que las condiciones económicas mejoran en África, estas personas son las primeras en conocer y las primeras en ampliar sus operaciones.

Estos son los importadores que nunca han oído hablar de una «carta de crédito», y mucho menos una abierta, los «comerciantes de maletas» que viajan a Dubai y el Lejano Oriente cada mes para transportar bienes de consumo baratos en carros de equipaje, así como sus colaboradores que se quedan en casa para empujar las cosas en los mercados al aire libre. Se trata de los comerciantes y distribuidores de bienes de segunda mano que abren las pequeñas ciudades al comercio. Son la vanguardia de la clase media africana.

Sin embargo, estas personas rara vez están bien educadas, y no comparten ninguno de los rasgos culturales que se ven en Occidente y Asia como requisito previo para una vida de clase media. Muchos africanos jóvenes y educados, por otra parte, comparten pocos de los rasgos económicos asociados con la condición de clase media en otros lugares. Al carecer de ingresos regulares y sólidas redes sociales, y desprovistas de las oportunidades profesionales de preparación y tutoría disponibles para los verdaderos tipos de clase media, se han convertido en un monumento a un sistema educativo cada vez más contrario a las realidades sociales y económicas de la nueva África.

Esta asombrosa contradicción en la mayoría de las sociedades africanas —de una subclase educada en expansión y una clase económica en ascenso «sin educación» — resume por qué la economía africana está luchando para adquirir las características que cabría esperar de una economía llena de vibraciones de clase media. En pocas palabras, incluso si el número de personas de clase media se expandiera tan dramáticamente como afirman algunos observadores, no hay garantía de que el comportamiento del mercado y del consumidor se parezca a lo que surgió en otras sociedades cuando su población de clase media comenzó a acercarse a la masa crítica.

Por lo tanto, para el posible inversor en África, es obvio que los factores cualitativos deberían importar más que los factoides cuantitativos en la configuración de su estrategia. Debido a que incluso si encontrara consumidores interesados en sus productos, puede que tenga dificultades para servirlos porque sus suposiciones sobre las habilidades de servicio al cliente en el mercado local pueden resultar completamente defectuosas. Sus suposiciones con respecto a la rapidez con la que puede ser capaz de «educar» a sus consumidores para que acepten ciertas actitudes, expectativas o habilidades de usuario (por ejemplo, usando su herramienta basada en la web en lugar de llegar a su junta de ladrillo y mortero) pueden estar muy lejos de la marca.

El carácter cualitativo de la clase media en su país africano destinatario tiene implicaciones para su estrategia de recursos humanos, relaciones públicas, relaciones gubernamentales, responsabilidad empresarial y ciudadanía, dependencia de los instrumentos financieros locales, eficacia operacional y sostenibilidad general de la su posición en el mercado.

Por lo tanto, tiene sentido centrarse en sus energías en comprender más acerca de la situación contextual única de las clases medias en su país elegido de compromiso en África que convertirse en un censo aficionado.


Escrito por
Bright B. Simons



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