Creación de una cadena de suministro transparente

Blockchain puede mejorar la confianza, la eficiencia y la velocidad.
Creación de una cadena de suministro transparente
Resumen.

Una de las aplicaciones más prometedoras de la tecnología blockchain emergente es la gestión de la cadena de suministro. Blockchain, el sistema de registro digital desarrollado para las redes de criptomonedas, puede ayudar a los socios de la cadena de suministro a superar algunos de sus desafíos mediante la creación de un historial completo, transparente e inalterable de los flujos de información, los flujos de inventario y los flujos financieros de las transacciones.

Los autores estudiaron siete grandes corporaciones estadounidenses que están explorando cómo la cadena de bloques podría mejorar sus operaciones de cadena de suministro. Sus primeras iniciativas muestran que la tecnología puede permitir una entrega de productos más rápida y rentable, hacer que los productos sean más rastreables, agilizar el proceso de financiación y mejorar la coordinación entre compradores, proveedores y bancos.

Existen requisitos especiales para utilizar la cadena de bloques en la gestión de la cadena de suministro: restringir la participación a socios conocidos y de confianza; adoptar un nuevo protocolo de consenso; y tomar medidas para mantener los errores y las falsificaciones fuera de la cadena de suministro. Pero si se implementa cuidadosamente, sugieren los autores, la cadena de bloques podría pagar grandes dividendos para las empresas de una gran cantidad de industrias.


Idea en resumen

El problema

Los enfoques actuales para registrar los flujos de información, inventario y dinero en las transacciones de la cadena de suministro dejan mucho que desear. Hay puntos ciegos que causan problemas a los compradores, proveedores y bancos involucrados.

Una solución potencial

La tecnología blockchain puede ayudar. Las primeras exploraciones realizadas por siete grandes corporaciones muestran que el mantenimiento de registros de blockchain puede hacer que la entrega de productos sea más rápida y rentable, aumentar la trazabilidad, mejorar la coordinación entre los socios y agilizar el proceso de financiación.

Qué se necesitará

El uso exitoso de la cadena de bloques en la gestión de la cadena de suministro requiere un grupo de participantes autorizados de confianza, un nuevo protocolo de consenso y protecciones para evitar la introducción de productos contaminados o falsificados.

blockchain, la tecnología de registro digital detrás de Bitcoin y otras redes de criptomonedas, es un cambio potencial en el mundo financiero. Pero otra área en la que es muy prometedora es la gestión de la cadena de suministro. La cadena de blockchain puede mejorar considerablemente las cadenas de suministro al permitir una entrega de productos más rápida y rentable, mejorar la trazabilidad de los productos, mejorar la coordinación entre socios y facilitar el acceso a la financiación.

Para comprender mejor esta oportunidad, estudiamos siete grandes corporaciones estadounidenses que son líderes en la gestión de la cadena de suministro y están tratando de averiguar cómo la cadena de bloques puede ayudar a resolver los desafíos a los que se enfrentan. Estas empresas (Corning, Emerson, Hayward, IBM, Mastercard y otras dos que desean permanecer en el anonimato) operan en diversos sectores: fabricación, venta minorista, tecnología y servicios financieros. Algunos de ellos apenas están comenzando a explorar la cadena de bloques, algunos están llevando a cabo proyectos piloto y otros han avanzado aún más y están trabajando con socios de la cadena de suministro para desarrollar aplicaciones. Este artículo describe lo que hemos aprendido sobre el estado de la situación, las ventajas que puede proporcionar la cadena de bloques y cómo el uso de la cadena de bloques en las cadenas de suministro diferirá de su uso en las criptomonedas.

Una cadena de bloques es un libro de contabilidad distribuido o descentralizado, un sistema digital para registrar transacciones entre varias partes de forma verificable e inalterable. El libro de contabilidad en sí también se puede programar para activar transacciones automáticamente. Para las redes de criptomonedas diseñadas para reemplazar a las monedas fiduciarias, la función principal de la cadena de bloques es habilitar un ilimitado número de anónimo las partes deben realizar transacciones privadas y seguras entre sí sin un intermediario central. En el caso de las cadenas de suministro, se trata de permitir un limitado número de conocido para proteger sus operaciones comerciales contra actores malintencionados y, al mismo tiempo, apoyar un mejor rendimiento. Las aplicaciones blockchain exitosas para cadenas de suministro requerirán nuevas cadenas de bloques autorizadas, nuevos estándares para representar transacciones en un bloque y nuevas reglas para gobernar el sistema, que se encuentran en varias etapas de desarrollo.

Las ventajas de la cadena de bloques

Liderados por empresas como Walmart y Procter & Gamble, se han producido avances considerables en el intercambio de información de la cadena de suministro desde la década de 1990, gracias al uso de sistemas de planificación de recursos empresariales (ERP). Sin embargo, la visibilidad sigue siendo un desafío en las grandes cadenas de suministro que implican transacciones complejas.

Para ilustrar las limitaciones del mundo actual de las entradas de contabilidad financiera y los sistemas ERP, junto con los beneficios potenciales de un mundo de blockchain, describamos un escenario hipotético: una simple transacción en la que participa un minorista que obtiene un producto de un proveedor y un banco que proporciona la capital de trabajo que el proveedor necesita para completar el pedido.
La transacción implica información flujos, inventario flujos y financiero flujos. Tenga en cuenta que un flujo determinado no da lugar a asientos de contabilidad financiera en todos tres partes involucradas. Además, los sistemas ERP de última generación, las auditorías manuales y las inspecciones no pueden conectar de forma fiable los tres flujos, lo que dificulta eliminar los errores de ejecución, mejorar la toma de decisiones y resolver los conflictos de la cadena de suministro.

Los errores de ejecución, como errores en los datos de inventario, envíos faltantes y pagos duplicados, suelen ser imposibles de detectar en tiempo real. Incluso cuando se descubre un problema después del hecho, resulta difícil y costoso identificar su origen o solucionarlo rastreando la secuencia de actividades registradas en los asientos y documentos del libro mayor disponibles. Aunque los sistemas ERP capturan todo tipo de flujos, puede resultar difícil evaluar qué asientos del diario (cuentas por cobrar, pagos, abonos por devoluciones, etc.) corresponden a cada transacción de inventario. Esto es especialmente cierto para las empresas que realizan miles de transacciones diarias a través de una amplia red de socios y productos de la cadena de suministro.

Para empeorar las cosas, las actividades de la cadena de suministro suelen ser extremadamente complicadas, mucho más de lo que muestra la exposición. Por ejemplo, es posible que los pedidos, los envíos y los pagos no se sincronicen correctamente, porque un pedido se puede dividir en varios envíos y las facturas correspondientes, o bien varios pedidos pueden combinarse en un solo envío.

Un enfoque común para mejorar la ejecución de la cadena de suministro es verificar las transacciones mediante auditorías. La auditoría es necesaria para garantizar el cumplimiento de los contratos, pero es de ayuda limitada para mejorar la toma de decisiones para abordar las deficiencias operativas. Considere el problema al que se enfrenta una empresa de alimentos cuando sus productos llegan al final de su vida útil en una tienda minorista. Un estudio que uno de nosotros (Vishal) trabajó con un importante fabricante de alimentos envasados descubrió que una auditoría o una inspección del inventario en una tienda pueden revelar el número de artículos caducados, pero no explican las causas. Estos pueden incluir fallas en cualquier parte de la cadena de suministro, como una gestión ineficiente del inventario en las fases iniciales, una asignación subóptima de los productos a las tiendas, una demanda escasa o esporádica y una rotación inadecuada de los estantes (no poner los productos más antiguos frente a los más nuevos). Un registro de todas esas actividades puede ayudar a reducir los vencimientos.

Otra forma de fortalecer las operaciones de la cadena de suministro sería marcar el inventario con etiquetas RFID o códigos electrónicos de productos que se adhieran a las normas GS1 (reglas aceptadas a nivel mundial para el manejo de datos de la cadena de suministro) y luego integrar los sistemas ERP de una empresa con los de sus proveedores para construir un registro de transacciones. Esto eliminaría los errores de ejecución y mejoraría la trazabilidad. Sin embargo, las experiencias de las empresas que estudiamos demostraron que la integración de sistemas ERP es costosa y requiere mucho tiempo. Las grandes organizaciones pueden tener más de 100 sistemas ERP heredados, como resultado de cambios organizativos, fusiones y adquisiciones a lo largo del tiempo. Estos sistemas a menudo no se comunican fácilmente entre sí e incluso pueden diferir en la forma en que definen los campos de datos. Una gran empresa nos dijo que tenía 17 libros de contabilidad en sistemas ERP separados asociados a una sola actividad (camiones) y que sus proveedores y distribuidores tenían sus propios libros de contabilidad y sistemas ERP.

Cuando se utiliza el mantenimiento de registros de blockchain, los activos como unidades de inventario, pedidos, préstamos y conocimientos de embarque reciben identificadores únicos, que sirven como tokens digitales (similares a los bitcoins). Además, los participantes en la cadena de bloques reciben identificadores únicos, o firmas digitales, que utilizan para firmar los bloques que agregan a la cadena de bloques. Cada paso de la transacción se registra en la cadena de bloques como una transferencia del token correspondiente de un participante a otro.

Considere cómo se ve la transacción en nuestro ejemplo cuando se representa en una cadena de bloques compartida (consulte de nuevo la exposición). En primer lugar, el minorista genera un pedido y lo envía al proveedor. En este momento, dado que no se ha producido ningún intercambio de bienes o servicios, no habría anotaciones en un libro de contabilidad financiera. Sin embargo, con blockchain, el minorista registra el token digital del pedido. A continuación, el proveedor inicia sesión en el pedido y confirma al minorista que el pedido ha sido recibido, una acción que se registra de nuevo en la cadena de bloques pero que no generaría una entrada en un libro de contabilidad financiera. A continuación, el proveedor solicita un préstamo de capital circulante del banco para financiar la producción de la mercancía. El banco verifica el pedido en la cadena de bloques compartida, aprueba el préstamo y registra el token digital del préstamo en la misma cadena de bloques. Y así sucesivamente.

Una cadena de bloques es valiosa en parte porque comprende una cadena cronológica de bloques que integra los tres tipos de flujos en la transacción y captura detalles que no se registran en un sistema de contabilidad financiera. Además, cada bloque se cifra y se distribuye a todos los participantes, que mantienen sus propias copias de la cadena de bloques. Gracias a estas características, la cadena de bloques proporciona un registro de auditoría completo, confiable e inalterable de las tres categorías de actividades de la cadena de suministro.

Por lo tanto, la cadena de blockchain reduce en gran medida, si no elimina, el tipo de problemas de ejecución, trazabilidad y coordinación que hemos discutido. Dado que los participantes tienen sus propias copias individuales de la cadena de bloques, cada parte puede revisar el estado de una transacción, identificar errores y responsabilizar a las contrapartes de sus acciones. Ningún participante puede sobrescribir datos anteriores porque hacerlo implicaría tener que reescribir todos los bloques posteriores en todas las copias compartidas de la cadena de bloques.

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Jeffrey Milstein

En nuestro ejemplo, el banco también puede utilizar la cadena de bloques para mejorar la financiación de la cadena de suministro. Puede tomar mejores decisiones de préstamo porque, al ver la cadena de bloques, puede verificar las transacciones entre el proveedor y el minorista sin tener que realizar auditorías físicas y revisiones financieras, que son procesos tediosos y propensos a errores. Y la inclusión de registros de préstamos en la cadena de bloques, junto con datos sobre facturación, pagos y movimiento físico de mercancías, puede hacer que las transacciones sean más rentables, más fáciles de auditar y menos riesgosas para todos los participantes.

Además, muchas de estas funciones se pueden automatizar mediante contratos inteligentes, en el que las líneas de código informático utilizan datos de la cadena de bloques para verificar cuándo se han cumplido las obligaciones contractuales y se pueden emitir pagos. Los contratos inteligentes se pueden programar para evaluar el estado de una transacción y tomar acciones automáticamente como liberar un pago, registrar los asientos del libro mayor y marcar excepciones que necesitan intervención manual.

Es importante tener en cuenta que una cadena de bloques no reemplazaría la amplia gama de funciones de procesamiento de transacciones, contabilidad y control de gestión que realizan los sistemas ERP, como facturación, pago e informes. De hecho, la lista enlazada cifrada o la estructura de datos en cadena de una cadena de bloques no son adecuadas para un almacenamiento y recuperación rápidos, ni siquiera para un almacenamiento eficiente. En cambio, la cadena de bloques se conectaría con los sistemas heredados de todas las empresas participantes. Cada empresa generaría bloques de transacciones a partir de su sistema ERP interno y los añadiría a la cadena de bloques. Esto facilitaría la integración de varios flujos de transacciones entre empresas.

Las aplicaciones

Veamos ahora en profundidad cómo las empresas que estudiamos están aplicando la cadena de bloques para abordar necesidades que las tecnologías y los métodos actuales no pueden abordar.

Mejora de la trazabilidad.

La Ley de seguridad de la cadena de suministro de medicamentos de los Estados Unidos de 2013 exige que las compañías farmacéuticas identifiquen y rastreen los medicamentos recetados para proteger a los consumidores de productos falsificados, robados o dañinos. Impulsada por ese mandato, una gran empresa farmacéutica de nuestro estudio está colaborando con sus socios de la cadena de suministro para utilizar la cadena de bloques con este fin. El inventario de medicamentos está etiquetado con códigos electrónicos de productos que cumplen con los estándares GS1. A medida que cada unidad de inventario fluye de una empresa a otra, su etiqueta se escanea y se registra en la cadena de bloques, creando un historial de cada artículo a lo largo de la cadena de suministro, desde su origen hasta el consumidor final. Algunos éxitos iniciales en la puesta a prueba de este enfoque en los Estados Unidos han llevado a la empresa a realizar más proyectos piloto en otros lugares y a avanzar hacia una implementación amplia en Europa. Mientras tanto, IBM está trabajando en un esfuerzo similar para crear una cadena de suministro de alimentos más segura. Ha fundado IBM Food Trust y se ha asociado con Walmart para utilizar blockchain para rastrear productos frescos y otros productos alimenticios.

Este tipo de aplicaciones requieren un intercambio mínimo de información: las órdenes de compra, las facturas y los pagos no necesitan incluirse en la misma cadena de bloques. Como resultado, las empresas que desconfían de compartir datos competitivos están más dispuestas a participar en la plataforma.

Los beneficios están claros. Si una empresa descubre un producto defectuoso, la cadena de bloques permite a la empresa y a sus socios de la cadena de suministro rastrear el producto, identificar a todos los proveedores involucrados en él, identificar los lotes de producción y envío asociados a él y retirarlo eficientemente. Si un producto es perecedero (como lo son los productos frescos y ciertos medicamentos), la cadena de bloques permite a las empresas participantes controlar la calidad automáticamente: un contenedor refrigerado equipado con un dispositivo de Internet de las cosas (IoT) para controlar la temperatura puede registrar cualquier fluctuación insegura en la cadena de bloques. Y si hay dudas sobre la autenticidad de un producto que devuelve un minorista, la cadena de bloques puede disiparse, porque los productos falsificados carecerían de un historial de verificación en la cadena de bloques. (Hablaremos más adelante sobre cómo las empresas intentan evitar que los actores corruptos introduzcan productos falsificados tanto en las cadenas de suministro como en sus cadenas de bloques). Por lo tanto, las empresas de todos los sectores están explorando esta aplicación de la cadena de bloques, motivadas por regulaciones que les exigen demostrar la procedencia de sus productos o por clientes posteriores que buscan la capacidad de rastrear el inventario de componentes.

Aumentar la eficiencia y la velocidad y reducir las interrupciones.

Emerson, una empresa multinacional de fabricación e ingeniería, tiene una cadena de suministro compleja. Involucra miles de componentes de muchos proveedores, clientes y ubicaciones. Michael Train, presidente de Emerson, nos dijo que estas cadenas de suministro a menudo tienen que lidiar con plazos de entrega largos e impredecibles y con falta de visibilidad. Como resultado, un pequeño retraso o interrupción en cualquier parte de la cadena de suministro puede provocar un exceso de inventario y agotamiento de existencias en otras piezas. Cree que la cadena de bloques podría ayudar a superar estos desafíos.

Creación de una cadena de suministro transparente
Jeffrey Milstein
Acerca del arte: Jeffrey Milstein fotografía desde el aire los colores, los patrones y la complejidad de los grandes puertos de contenedores, observando la enorme cantidad de consumibles que entran y salen de Estados Unidos.

He aquí una ilustración sencilla del problema y cómo la cadena de bloques podría abordarlo. Considere el producto A, que utiliza los componentes C1 y C2, y el producto B, que utiliza los componentes C1 y C3. Si la fabricación del producto B se retrasa debido a una interrupción en la producción del componente C3, lo óptimo es asignar temporalmente el inventario de C1 al producto A hasta que se resuelva la interrupción. Sin embargo, si todos los productos y componentes son fabricados por diferentes empresas con visibilidad limitada del inventario de los demás, lo que podría suceder fácilmente es que el exceso de inventario de C1 se acumule en la empresa que fabrica el producto B, incluso si el fabricante del producto A tiene un stock agotado de C1.

Una solución consiste en que las empresas en cuestión se pongan de acuerdo en centralizar sus datos sobre las decisiones de producción y asignación de inventarios en un repositorio común. Pero imagina el nivel de integración que implicaría: todas las empresas involucradas tendrían que confiar sus datos a las demás y aceptar decisiones centralizadas, independientemente de si son socios o competidores. Eso no es realista.

Una solución más práctica es que las empresas participantes compartan sus flujos de inventario en una cadena de bloques y permitan que cada empresa tome sus propias decisiones, utilizando información común y completa. Las empresas utilizarían un sistema kanban para realizar pedidos entre sí y gestionar la producción. Las tarjetas kanban se asignarían a los artículos producidos y la cadena de bloques registraría fichas digitales que representan las tarjetas kanban. Esto mejoraría la visibilidad de los flujos de inventario entre las empresas y haría que los plazos de entrega fueran más predecibles.

Emerson no es la única empresa que cree que la cadena de bloques podría aumentar la eficiencia y la velocidad de su cadena de suministro. También lo hace Hayward, una multinacional fabricante de equipos para piscinas. (Divulgación: Vishal ha realizado una pequeña cantidad de consultoría para Hayward. También ha sido contratado para asesorar a una start-up que está desarrollando aplicaciones blockchain para la industria del aceite de palma). Según Don Smith, vicepresidente sénior de operaciones de Hayward, es posible tratar los productos terminados, la capacidad de proceso, el inventario de trabajo en proceso y las materias primas como moneda digital. Si lo hace, dice, el tiempo de la máquina y el inventario en varias etapas se pueden asignar de forma fiable a los pedidos de los clientes. La cadena de blockchain lo hace posible resolviendo el problema del doble gasto: la asignación errónea de la misma unidad de capacidad o inventario a dos pedidos diferentes.

Walmart Canada ya ha comenzado a utilizar blockchain con las empresas de transporte que transportan su inventario. Una cadena de bloques compartida permite sincronizar los datos logísticos, rastrear los envíos y automatizar los pagos sin requerir cambios significativos en los procesos internos de las empresas de transporte o en los sistemas de tecnología de la información.

Parte del atractivo del uso de blockchain para mejorar la eficiencia y la velocidad de la cadena de suministro es que estas aplicaciones, al igual que las destinadas a mejorar la trazabilidad, requieren que las empresas participantes compartan solo datos limitados, en este caso, solo datos de inventario o envío. Además, estas aplicaciones son útiles incluso en organizaciones grandes con múltiples sistemas ERP.

Mejora de la financiación, contratación y transacciones internacionales.

Cuando el inventario, la información y los flujos financieros se comparten entre las empresas a través de una cadena de bloques, es posible obtener ganancias significativas en la financiación de la cadena de suministro, la contratación y la realización de negocios a nivel internacional.

Considera la cuestión de la financiación. Los bancos que proporcionan capital de trabajo y crédito comercial a las empresas se enfrentan a un problema bien conocido de asimetría de información en relación con el negocio de una empresa prestataria, la calidad de sus activos y sus pasivos. Por ejemplo, una empresa podría pedir prestado dinero de varios bancos con el mismo activo o solicitar un préstamo para un propósito y luego usarlo para otro. Los bancos diseñan sus procesos para controlar estos riesgos, lo que aumenta los costos de transacción, ralentiza el acceso al capital y reduce el capital disponible para las pequeñas empresas. Estas fricciones son perjudiciales no solo para los bancos sino también para las empresas que necesitan capital de trabajo barato.

Otra actividad que puede mejorarse es la gestión de cuentas por pagar, un proceso elaborado que implica facturación, conciliación de facturas con órdenes de compra, seguimiento de los plazos y pagos y realización de revisiones y aprobaciones en cada paso. Aunque los sistemas ERP han automatizado muchos de estos pasos, sigue siendo necesaria una intervención manual considerable. Y dado que ninguna de las empresas que realizan transacciones tiene información completa, a menudo surgen conflictos.

Una falsificación se puede rastrear hasta su origen utilizando el rastro de la cadena de bloques.

Una tercera área de oportunidad es el comercio transfronterizo, que implica procesos manuales, documentos físicos, muchos intermediarios y múltiples controles y verificaciones en los puertos de entrada y salida. Las transacciones son lentas, costosas y están plagadas de una baja visibilidad del estado de los envíos.

Las empresas minoristas y de servicios financieros que estudiamos están llevando a cabo proyectos piloto de cadenas de bloques o desarrollando plataformas en las tres áreas. Al conectar el inventario, la información y los flujos financieros y compartirlos con todas las partes de la transacción, una cadena de bloques permite a las empresas conciliar órdenes de compra, facturas y pagos con mucha más facilidad y realizar un seguimiento del progreso de una transacción con las contrapartes. Cuando el proveedor recibe un pedido, un banco con acceso a la cadena de bloques puede proporcionar inmediatamente al proveedor capital de trabajo y, cuando la mercancía se entrega al comprador, el banco puede obtener los pagos de inmediato. Dado que existe un registro de auditoría fácilmente disponible y las conciliaciones se pueden automatizar mediante aplicaciones inteligentes que dependen de los datos de la cadena de bloques, se eliminan los conflictos entre el banco y la empresa prestataria.

Creación de una tecnología viable

Las empresas que estudiamos han descubierto que el uso de blockchain en la gestión de la cadena de suministro requerirá la creación de nuevas reglas, porque las necesidades de las cadenas de suministro difieren de las de las redes de criptomonedas en aspectos importantes. El protocolo blockchain de la red Bitcoin es un sistema maravilloso que logra simultáneamente varios objetivos. Proporciona un registro notablemente seguro e irrevocable de las transacciones financieras, minimiza el problema del doble gasto y proporciona pruebas de la propiedad de una moneda digital. Y lo hace sin depender de una autoridad centralizada y al mismo tiempo permite a los participantes permanecer en el anonimato y entrar y salir de la red libremente. Sin embargo, para lograr todo esto, la red Bitcoin sacrifica velocidad, consume una gran cantidad de energía para extraer bitcoins y tiene cierta vulnerabilidad a la piratería informática.

Las cadenas de suministro no necesitan hacer las mismas compensaciones porque funcionan de manera diferente y tienen características diferentes. Examinémoslos en profundidad.

Participantes conocidos.

Las cadenas de suministro requieren cadenas de bloques privadas entre partes conocidas, no cadenas de bloques abiertas entre usuarios anónimos. Para que los miembros de una cadena de suministro puedan determinar el origen y la calidad de su inventario, cada unidad del mismo debe estar firmemente vinculada a la identidad de su propietario particular en cada paso del proceso. En consecuencia, solo las partes conocidas pueden participar en una cadena de bloques de este tipo, lo que significa que las empresas deben recibir permiso para unirse al sistema.

Además, el permiso debe concederse de forma selectiva. Esto se debe a que la estructura abierta y descentralizada de la cadena de bloques supone un riesgo para la privacidad de los datos. Cuando las empresas publican transacciones en una cadena de bloques, cualquier participante puede acceder a esos datos. A medida que aumenta el volumen de datos, es posible que se utilicen indebidamente para recopilar inteligencia competitiva, negociar acciones o predecir los movimientos del mercado. Por razones de seguridad, por lo tanto, los participantes de la cadena de bloques deben ser examinados y aprobados.

Crear un grupo de socios de confianza con el que compartir datos en una cadena de bloques implicará superar varios desafíos. Una es la necesidad de un mecanismo de gobernanza para determinar las reglas del sistema, como a quién se puede invitar a unirse a la red, qué datos se comparten, cómo se cifran, quién tiene acceso, cómo se resolverán las disputas y cuál es el alcance del uso de IoT y los contratos inteligentes. Otro desafío es averiguar cómo abordar el impacto que podría tener la cadena de bloques en las decisiones de fijación de precios y asignación de inventarios haciendo que la información sobre la cantidad o la antigüedad de los productos en la cadena de suministro sea más transparente. Es difícil predecir en qué parte de la cadena de suministro caerán los costos y beneficios de esta transparencia.

Por estas razones, las empresas que estudiamos se centraban en aplicaciones limitadas, como la trazabilidad de medicamentos y productos alimenticios y la gestión de cuentas por pagar, aplicaciones respaldadas por casos de uso bien definidos o requisitos reglamentarios. Las empresas limitan los tipos de información registrada en la cadena de bloques para reducir el riesgo para la privacidad de los datos y hacer que el sistema sea más aceptable para los socios de la cadena de suministro.

Protocolos de consenso más sencillos.

La cadena de blockchain requiere un protocolo de consenso, un mecanismo para mantener una única versión del historial de transacciones que todos acordamos. Dado que las redes de criptomonedas son peer-to-peer sin una autoridad central, utilizan un método complejo llamado prueba de trabajo. Garantiza que todas las transacciones de la red sean aceptadas por la mayoría de los participantes, pero desafortunadamente, también limita la velocidad a la que se pueden añadir nuevos bloques. En consecuencia, es demasiado lento gestionar la velocidad y el volumen de las transacciones en las cadenas de suministro.

Pensemos en la industria farmacéutica, donde cada año en los Estados Unidos entran en la cadena de suministro de medicamentos 4 mil millones de unidades vendibles. Cada unidad se maneja de tres a cinco veces, en promedio. Esto se traduce en aproximadamente 33 millones a 55 millones de transacciones al día, en promedio. La red Bitcoin, por el contrario, permite solo unas 360.000 transacciones al día.

Afortunadamente, si una cadena de bloques está autorizada y es privada, el método de prueba de trabajo no es necesario para establecer un consenso. Se pueden utilizar métodos más sencillos para determinar quién tiene derecho a añadir el siguiente bloque a la cadena de bloques. Uno de esos métodos es un protocolo round-robin, donde el derecho a añadir un bloque rota entre los participantes en un orden fijo. Dado que todos los participantes son conocidos, se descubriría a un actor malicioso si usara su turno para modificar la cadena de forma dañina o ilegítima. Y las disputas se pueden resolver fácilmente validando los bloques anteriores de los participantes.

Seguridad de los activos físicos.

Incluso cuando un registro de blockchain es seguro, sigue existiendo el peligro de que un producto contaminado o falsificado pueda ser etiquetado e introducido en la cadena de suministro, ya sea por error o por un actor corrupto. Otro peligro son los datos de inventario inexactos resultantes de errores en el escaneo, el etiquetado y la entrada de datos.

Las empresas abordan estos riesgos de tres maneras. En primer lugar, están realizando auditorías físicas rigurosas cuando los productos ingresan por primera vez a la cadena de suministro para garantizar que los envíos coincidan con los registros de la cadena de bloques. En segundo lugar, están creando aplicaciones distribuidas, denominadas dApps, que rastrean los productos a lo largo de la cadena de suministro, verifican la integridad de los datos y se comunican con la cadena de bloques para evitar errores y engaños. Si se detecta una falsificación o un error, se puede rastrear hasta su origen utilizando el rastro de blockchain de las transacciones de ese activo. En tercer lugar, las empresas están haciendo que la cadena de bloques sea más robusta mediante el uso de dispositivos y sensores de IoT para escanear automáticamente productos y agregar registros a la cadena de bloques sin intervención humana.

Un área en la que la tokenización es suficiente para proporcionar confianza y seguridad es el comercio de activos como libros digitales y música. Si la propiedad de estos activos está vinculada a una plataforma blockchain, las falsificaciones pueden eliminarse por completo. Por ejemplo, las universidades suelen utilizar paquetes de lectura digital para muchos cursos, trabajando en colaboración con editores y propietarios de derechos de autor. Se podrían generar mejoras significativas en la eficiencia al integrar esta cadena de suministro digital en una plataforma blockchain con contratos inteligentes que puedan ayudar a los participantes a acceder a los productos, verificar la propiedad y gestionar los pagos.

CONCLUSIÓN

Hay un margen considerable para mejorar las cadenas de suministro en términos de trazabilidad integral, rapidez en la entrega de productos, coordinación y financiación. La cadena de blockchain puede ser una herramienta poderosa para abordar las deficiencias, como han demostrado las empresas que estudiamos. Ahora es el momento de que los gerentes de la cadena de suministro que se encuentran al margen evalúen el potencial de la cadena de bloques para sus negocios. Necesitan aunar esfuerzos para desarrollar nuevas reglas, experimentar con diferentes tecnologías, llevar a cabo proyectos piloto con varias plataformas blockchain y construir un ecosistema con otras empresas. Sí, esto requerirá un compromiso de recursos, pero la inversión promete generar un buen rendimiento.

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