Cómo los líderes empresariales negros del siglo XX imaginaron un capitalismo más justo

A principios del siglo XX, Estados Unidos vio lo que se ha llamado una era dorada de los negocios negros y de los pensadores de negocios negros, una que ha sido eligido en la historia empresarial tradicional enseñada en aulas y entrenamientos de liderazgo. En esta era altamente segregada, líderes como Charles Clinton Spaulding y Maggie Lena Walker crearon y dirigieron exitosas corporaciones regionales, nacionales e internacionales que empleaban y servían a la comunidad negra de maneras únicas. Los autores, dos historiadores de negocios, describen a estos líderes y muestran las formas en que el tema del apoyo social corre a lo largo de su trabajo. Los autores argumentan que los líderes del mundo actual tienen mucho que aprender de esta «ventaja cooperativa», ya que buscan una forma de capitalismo más sostenible y basada en las partes interesadas.
Cómo los líderes empresariales negros del siglo XX imaginaron un capitalismo más justo
Cómo los líderes empresariales negros del siglo XX imaginaron un capitalismo más justo

Piensa en el panteón de líderes y pensadores corporativos del siglo XX que aprendiste en la escuela de negocios y probablemente evocarás figuras como Frederick Winslow Taylor, Peter Drucker, Jack Welch o Clayton Christensen. No es una sorpresa que estos gigantes canónicos sean mayormente hombres y blancos. Lo que es menos conocido es que el mismo siglo en Estados Unidos vio un edad de oro de los negocios negros y pensadores de negocios negros. Los prejuicios sistémicos profundamente arraigados significaban que estas personas y su pensamiento se omitieron en la mayoría de los libros de texto, talleres de liderazgo y de la conciencia pública. Ya es hora de incorporar su trabajo a lo que conocemos de la historia empresarial, no sólo porque es lo ético a hacer, sino porque en nuestra investigación como historiadores de gestión, hemos encontrado que una historial de gestión está lleno de profundos consejos sobre el papel de los negocios en la sociedad que es relevante para los líderes de hoy en día.

La Edad Dorada del Negocio Negro

El historiador de negocios de la Universidad de Texas Dr. Juliet E.K. Walker fue el primero en nombrar el período de 1900 a 1930 en los Estados Unidos la edad de oro del negocio negro. Observó que muchas empresas propiedad de empresarios negros (que servían principalmente a clientes negros) prosperaban en un país claramente dividido por líneas raciales. Estas empresas incluían no sólo pequeñas tiendas locales, sino también organizaciones con alcance regional, nacional e internacional, como compañías de seguros, instituciones financieras, empresas manufactureras y empresas de belleza. Por ejemplo, Annie Turnbo-Malone construyó un imperio de belleza, cuidado del cabello y cosmética bajo la marca «Poro», estableciendo sucursales en las principales ciudades de los Estados Unidos y logrando una presencia comercial en Canadá, Filipinas, el Caribe, Sudamérica y África. Al contratar y entrenar agentes de ventas creó casi 75.000 puestos de trabajo en su mayoría ocupados por mujeres negras y mujeres de color.

Mientras estudiábamos a los propietarios y ejecutivos de estas empresas, notamos un patrón en sus filosofías y acciones de gestión: un amor por la comunidad que se alzaba grande e impregnaba sus negocios. Como describimos en nuestra reciente libro, muchos pioneros de negocios negros construyeron sus negocios de manera que apoyaron y fortalecieron a las personas que los rodeaban: empleados, clientes y comunidades locales. Estos esfuerzos fueron beneficiosos para el éxito de las empresas: la atención es a menudo recíproca, y muchas empresas negras exitosas fueron sólidamente sostenidas por la comunidad afroamericana, que estaba feliz de patrocinar organizaciones que se preocupaban por el bienestar de sus miembros.

El hecho de que estos esfuerzos fueran necesarios fue una reflexión sobre el fracaso del gobierno de Estados Unidos, así como de las corporaciones dirigidas por blancos tras la esclavitud y la reconstrucción. La discriminación racial desenfrenada conduce al desempleo y al subempleo. Los negros eran menos propensos a ser contratados (excepto en los empleos marginados) y más propensos a ser despedidos, a menudo para dar lugar a los solicitantes blancos. Los afroamericanos emprendedores llenaron el vacío al participar en sus propios esfuerzos de sostenibilidad social para garantizar el bienestar de la comunidad.

En tiempos contemporáneos, hemos sido testigos de las promesas de las corporaciones de mejorar. Sin embargo, algunas empresas, incluso aquellas que han dado pasos significativos hacia la diversidad y la inclusión, incluso aquellas que han creado puestos de trabajo muy necesarios para los desempleados dentro de las comunidades, siguen fallando la prueba del capitalismo de las stakeholder. Esto ha quedado especialmente claro durante la pandemia, ya que surjan quejas sobre disparidades económicas y sanitarias debidas a la raza de los trabajadores, así como condiciones de trabajo inseguras y bajos salarios para ciertos trabajadores.

Echemos un vistazo más de cerca a dos líderes de negocios negros de principios del siglo XX para comprender mejor su enfoque alternativo.

Charles Clinton Hombreras

Charles Clinton Spaulding es conocido como el padre de la gestión afroamericana y ha sido reconocido como uno de los grandes líderes empresariales estadounidenses del siglo XX. Bajo su dirección en 1900—1952, la Compañía de Seguros de Vida Mutual de Carolina del Norte en Black Wall Street de Durham creció hasta convertirse en el más grande Negocio de propiedad negra en el país. La firma apoyó a muchas empresas locales de propiedad negra y otras causas dignas, y sus eventuales filiales también estaban operadas por Black-s. Son en gran medida responsables de promover el desarrollo económico a través de oportunidades de empleo tanto para hombres como para mujeres, así como de promover el desarrollo del talento mediante la formación, lo que conduce al progreso en la posición económica y social y, en última instancia, apoyar el crecimiento de una clase media negra.

Spaulding exhibía un estilo de gestión que benefició deliberadamente a todas las partes interesadas y que le valió el apodo de «Mr. Cooperación». Comenzó con todos sus empleados: Por ejemplo, en 1921, Spaulding inició una iniciativa en su empresa conocida como el Foro como una forma de aumentar el espíritu de empresa y la superación personal de todos los empleados. Alentó a los empleados más jóvenes a poner a prueba sus habilidades oratorias, y hubo sesiones para que los empleados pudieran dar a conocer sus quejas. Además, Spaulding insistió en que los empleados de los rangos inferiores sirvan como líderes del Foro para ayudar en su crecimiento.

Su pasión se extendió a ayudar a su comunidad más amplia también. Spaulding fue uno de los pioneros de lo que ahora denominamos responsabilidad social corporativa. En un artículo que escribió en 1937, Spaulding expuso lo que llamó Cuatro Puntos Cardinales del Emprendimiento, uno de los cuales era el «servicio social en los negocios». Explicó que él y sus socios no sólo estaban interesados en obtener beneficios, sino que también estaban decididos a asegurar que sus empresas siguieran siendo socialmente responsables ante las comunidades en las que operaban. Siguió estas convicciones en su propio emprendimiento al ayudar a construir una familia extensa de instituciones financieras que mejoraron las condiciones de vida y de trabajo de los afroamericanos y fortalecieron las relaciones raciales creando entornos de trabajo seguros donde los negros y los blancos colaboraban. Cuando W.E.B Du Bois visitó Black Wall Street de Durham y la Mutual Life Insurance Company de Carolina del Norte en 1912, elogió a la firma por su énfasis en la cooperación sobre el capitalismo.

Por sus contribuciones, y el papel crítico que desempeñó en la historia de la gestión, Spaulding fue inducido en 2020 al Salón de la Fama Pensadores 50.

Maggie Lena Walker

Spaulding estaba lejos de ser el único empresario negro cuyo éxito empresarial estaba profundamente ligado a la misión comunitaria. Tomemos a Maggie Lena Walker, que nació pobre, mujer y negra en 1864; por su muerte en 1934 se había convertido en una visionaria afroamericana, maestra, empresaria, líder empresarial y cívica, filántropo y activista por los derechos de los afroamericanos, mujeres, y especialmente mujeres negras. Entre otros logros, Walker fue la primera mujer afroamericana en crear un banco; también fundó un periódico y una tienda por departamentos.

Como feminista, Walker desafió la idea de que el lugar de una mujer estaba en el hogar. La oradora confía en que la esfera de las ocupaciones femeninas se está ampliando y que existen profesiones tradicionalmente consideradas como trabajo masculino que pueden ser ejercidas por mujeres, incluidas las mujeres de color (hasta entonces las mujeres negras a menudo se limitaban a ocupaciones como las lavanderas). Walker dio conmovedoras discursos para animar a sus seguidores femeninas a ponerse al día con las mujeres blancas que ella percibía como dando grandes pasos dentro de las ocupaciones dominadas por los hombres.

Al igual que Spaulding, Walker actuó sobre estas creencias, creando oportunidades económicas para las mujeres negras. Las empresas que ella creó empleaban a mujeres y les permitieron salir de sus zonas de confort, aprender habilidades empresariales y demostrar su competencia; las empresas también proporcionaron bienes y servicios asequibles y de alta calidad a sus comunidades. Bajo su liderazgo, sus organizaciones impactaron positivamente en el panorama económico y social de la comunidad negra creando empleos, facilitando la propiedad de la vivienda y arrojando luz sobre las atrocidades que enfrenta la comunidad para que puedan ser abordadas. A cambio, las personas que entraron en contacto con ella (empleados, clientes y miembros de la comunidad) demostraron su compromiso con sus empresas y dieron su apoyo. El resultado fue el éxito empresarial y el cambio positivo para muchas partes interesadas de la comunidad.

Tan grande fue el éxito de Walker que incluso recibió una carta de admirador de un hombre negro que dijo: «Me hiciste casi querer ser una mujer.

Una forma más compasiva de capitalismo

Consideramos que el enfoque de Spaulding y Walker, que se hizo eco en muchas de las exitosas empresas negras de esa época, es fundamental para el éxito de las corporaciones actuales. Se ha vuelto cada vez más claro que las empresas tienen un papel importante que desempeñar en la creación de ciudades y comunidades sostenibles y en la construcción de una economía y una sociedad equitativas. El capitalismo en su forma desenfrenada está contribuyendo a la rotura de nuestra humanidad compartida, y este momento en el tiempo exige a las empresas que engendren una forma más compasiva del sistema económico capitalista, que anima a todas las empresas a centrarse en el bienestar de la comunidad tanto como a las ganancias. Los negocios negros de la época de Spaulding y Walker engendraron un espíritu de cuidado, diálogo significativo y creación de consenso para el beneficio de los empleados, los clientes y la comunidad. Llamamos a este enfoque ventaja cooperativa y ver sus raíces en tradiciones africanas de cooperación como Ubuntu, que significa «Yo soy, porque somos».

Creemos que el enfoque de ventaja cooperativa es un modelo importante para los líderes de hoy en día, ya que buscan formas de construir la sostenibilidad social en sus modelos de negocio. Y en un mundo en el que sólo el 8% de los gerentes y el 3,8% de los directores ejecutivos son negras y en las que las mujeres negras enfrentan exclusión y prejuicio debido a su género, color de piel y peinados, creemos que el mundo empresarial se ha perdido el tiempo suficiente al no aprender acerca de estos enfoques inclusivos orientados a la comunidad pioneros por pensadores y profesionales de la gestión negra.


LP
Leon C. Prieto (@leoncprieto) is an associate professor of management at Clayton State University and an associate research fellow at the Judge Business School’s Centre for Social Innovation at the University of Cambridge


SP
Simone T.A. Phipps (@DrSimonePhipps) is an associate professor of management at Middle Georgia State University and an associate research fellow at the University of Cambridge Judge Business School’s Centre for Social Innovation. They are both members of the Thinkers50 Radar Class of 2021, and the authors of African American Management History: Insights on Gaining a Cooperative Advantage (Emerald Publishing, 2019)

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El problema es que la mayoría de las empresas y consultores se niegan a creer que las naciones más pobladas del planeta pueden reparar vallas. No sólo los vecinos se molestan entre sí con sus políticas exteriores, sino que también están compitiendo por dominar Asia. Además, las economías de más rápido crecimiento del mundo son archívalos de materias primas, tecnologías, capital y mercados extranjeros.

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