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Cómo hacer que cada dólar de inversión en infraestructura vaya más allá

La industria de la construcción podría incrementar la productividad en un 50% a un 60%.
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No es ningún secreto que gran parte de la infraestructura de Estados Unidos necesita desesperadamente reparación o modernización, y que muchas ciudades luchan por satisfacer las demandas de infraestructura y vivienda asequible. Tampoco es controvertido argumentar que cualquier inversión en infraestructura debe sacar más de cada dólar invertido, aumentando la productividad del sector de la construcción.

El crecimiento global de la productividad laboral en la industria de la construcción ha alcanzado un promedio de sólo 1% anual en las últimas dos décadas, y ha sido estable para la mayoría de las economías avanzadas. En los Estados Unidos, la productividad laboral del sector de la construcción es hoy más baja que en 1968. Por el contrario, muchos sectores estadounidenses, incluyendo la agricultura y la manufactura, han aumentado la productividad diez veces a quince veces desde la década de 1950.

Nuestra investigación en McKinsey Global Institute encuentra que la industria de la construcción podría aumentar la productividad del 50% al 60% mediante la introducción de mejores prácticas e innovaciones en siete áreas: regulaciones; relaciones contractuales; procesos de diseño e ingeniería; gestión de aprovisionamiento y cadena de suministro; ejecución in situ; tecnología digital, nuevos materiales y automatización avanzada y desarrollo de la fuerza de trabajo.

El desafío de la productividad no puede ser resuelto por ningún actor. Los propietarios de proyectos del sector privado, los propietarios de proyectos del sector público a nivel federal, estatal y local, y la industria de la ingeniería y la construcción tendrán que actuar para impulsar el cambio. La industria se encuentra actualmente en un punto muerto. Los propietarios deben ser los principales beneficiarios de un cambio a un modelo más productivo, pero tienden a ser reacios al riesgo; necesitan contratistas productivos en los que puedan confiar y que les proporcionen opciones, alta calidad y precios bajos — a escala — antes de que puedan cambiar las prácticas de aprovisionamiento y crear capacidades para un nuevo paradigma. Muchos contratistas pierden ingresos y margen al pasar a la competencia basada en la productividad si los propietarios y el entorno de la industria en general no se mueven también. Un cambio a la competencia basada en la productividad sólo puede resultar atractivo si los contratistas pueden construir la escala (y repetibilidad) necesaria para impulsar la eficiencia de costos a partir de ganancias de productividad que superen las pérdidas de ingresos derivadas de puntos de precio más bajos y menos reclamaciones de los clientes, y proporcionar una recuperación inicial y continua inversiones en tecnología o creación de aptitudes.

El mercado de la construcción estadounidense tiene dos mitades distintas: actores a gran escala que trabajan en grandes proyectos civiles e industriales, y contratistas especializados más pequeños. Las empresas con ingresos anuales inferiores a 1 millón de dólares son la mitad de productivas que aquellas con ingresos superiores a 10 millones de dólares. Sin embargo, la mitad de la industria de mayor productividad a gran escala no es inmune a la baja productividad de la otra mitad. Los jugadores a gran escala subcontratan rutinariamente a jugadores especializados más pequeños, y su productividad en edificios civiles, industriales y edificios, incluidos los subcontratistas comerciales, disminuye un 12%, 26% y 28%, respectivamente. Por lo tanto, cualquier acción para impulsar la productividad del sector debe aplicarse a toda la cadena de suministro y a ambas partes del mercado.

La fragmentación afecta también a la fuerza de trabajo y, en particular, a la creación de aptitudes y a la formación sobre nuevos instrumentos o enfoques que pueden acelerar la productividad. Las empresas no pueden encontrar suficientes trabajadores calificados, como carpinteros, fontaneros y electricistas, para satisfacer la demanda.

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Las empresas constructoras también subinvierten gravemente en la tecnología, la automatización y las herramientas digitales que les permitirían lograr importantes ganancias de productividad. En los Estados Unidos, la construcción viene en segundo a último en términos de digitalización, por delante solo de la agricultura, según el índice de digitalización de MGI. El índice señala que hay deficiencias particulares en la capacidad del sector para utilizar herramientas digitales para facilitar la interacción de las stakeholder y en la tasa de crecimiento de las herramientas digitales disponibles para la mano de obra de primera línea.

La tecnología tiene el poder de generar disrupción esta situación creando una mayor transparencia y competencia entre los pequeños contratistas. Un puñado de mercados en línea han surgido en los últimos años para personas que buscan contratar contratistas locales, pero todavía no hemos visto un mercado digital verdaderamente disruptivo para uso de propietarios y grandes contratistas.

En términos más generales, el uso de tecnologías digitales en la construcción ha supuesto considerables beneficios de productividad. En un proyecto de túnel en el que participaron casi 600 proveedores, el contratista puso en marcha una única solución de plataforma para licitaciones, licitaciones y gestión de contratos. Esto ahorró al equipo más de 20 horas de tiempo del personal por semana, redujo el tiempo necesario para generar informes en un 75% y aceleró la transmisión de documentos en un 90%. En otro caso, un proyecto ferroviario de 5.000 millones de dólares ahorró más de 110 millones de dólares y aumentó la productividad mediante el uso de flujos de trabajo automatizados para revisiones y aprobaciones.

La robótica ya ha tenido un impacto dramático en la productividad de la fabricación, y podría hacer lo mismo en la construcción. Los elementos de construcción altamente repetibles, como la albañilería y el pavimento de hormigón, ya han comenzado a incorporarlo. Empresas de Australia y Estados Unidos han logrado una ganancia de productividad de albañilería de más del 100% mediante el uso de robots de albañilería.

Para algunos de los sectores con estructuras repetibles, como viviendas asequibles, el cambio a un sistema de producción en masa en el que las unidades prefabricadas y los paneles se fabricarían fuera de las instalaciones, lo que agilizaría y simplificaría el trabajo en el propio emplazamiento, cambiaría la dinámica de la industria. Este enfoque anularía la mayoría de las fallas del mercado que limitan la productividad de la industria. La evidencia sobre el ahorro de costes y tiempo logrado por las empresas que utilizan el sistema de producción sugiere que la productividad podría ser de cinco a diez veces mayor.

La oportunidad es grande. Si la productividad mundial de la construcción alcanzara la economía total en los últimos 20 años, el valor añadido de la industria podría aumentar en 1,6 billones de dólares, y un tercio de esa oportunidad se encuentra sólo en los Estados Unidos. No hay razón para esperar. Ahora hay una clara oportunidad para mejorar la forma en que planificamos y entregamos infraestructura en Estados Unidos.


Jonathan Woetzel Jan Mischke Matthew Parsons
Via HBR.org


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