Cómo GE Appliances creó un laboratorio de innovación para prototipos rápidos de productos

Por lo general, es inútil que las grandes empresas se pregunten: «¿Cómo podemos actuar como una startup rápida, ágil y arriesgada?» No pueden, porque responden a inversores que valoran resultados financieros predecibles, consistentes y, por lo tanto, intolerantes a los riesgos inherentes a la innovación audaz.
Cómo GE Appliances creó un laboratorio de innovación para prototipos rápidos de productos
Cómo GE Appliances creó un laboratorio de innovación para prototipos rápidos de productos

Las grandes organizaciones tradicionales que luchan por adaptarse a la era digital vertiginosa y llena de riesgos harían bien en considerar FirstBuild, un experimento de GE Appliances que está mostrando una verdadera promesa. FirstBuild es un laboratorio de innovación equipado con GE y una microfábrica con una comunidad abierta de diseñadores industriales, científicos, ingenieros, estudiantes y aficionados que trabajan junto a los empleados de FirstBuild para diseñar, construir y vender electrodomésticos innovadores. Está diseñado para la velocidad, reuniendo la capacidad no sólo de inventar, sino también de prototipos, fabricación y comercialización rápidamente de nuevos productos. Los resultados hasta ahora son prometedores, con toda una nueva generación de electrodomésticos inteligentes que se están inventando. Otras grandes empresas de productos tradicionales harían bien en emular el concepto para resolver el dilema de cómo innovar rápidamente en una empresa grande y establecida.

Muchas grandes empresas anhelan reavivar la magia innovadora del emprendimiento, pero muy pocas realmente tienen éxito. Las razones han sido bien documentadas e incluyen:

  • Las grandes empresas establecidas responden a los inversores que valoran resultados financieros predecibles y consistentes, por lo que son intolerantes a los riesgos inherentes a la innovación audaz.
  • El avance profesional en empresas maduras suele exigir evitar fallas visibles, mientras que los empresarios deben fallar repetidamente para salir adelante.
  • Las grandes empresas sirven a los clientes principales, mientras que los emprendedores innovadores sirven primero a los primeros adoptantes.

Por estas y más razones, generalmente es inútil que las grandes empresas se pregunten: «¿Cómo podemos actuar como una startup rápida, ágil y arriesgada?» Lo que significa que es hora de un nuevo enfoque. Las grandes organizaciones tradicionales que ahora luchan por adaptarse a la era digital acelerada y llena de riesgos harían bien en considerar FirstBuild, un experimento de GE Appliances que está mostrando una verdadera promesa.

El experimento FirstBuild

A mediados de 2014, GE Appliances lanzó FirstBuild, un laboratorio de innovación equipado con GE y una microfábrica, para aumentar los puntos fuertes de una empresa de larga data con los de una empresa emprendedora. La separación es la clave. Como empresa independiente que opera bajo su propia marca, FirstBuild es decididamente no otro intento de transformar la cultura corporativa de una empresa tradicional.

 

Centro de información

 

La instalación FirstBuild en Louisville, Kentucky, se encuentra en la esquina noreste del campus de la Universidad de Louisville, a pocos kilómetros, pero a un mundo lejos del Appliance Park de GE. Allí, una comunidad abierta de diseñadores industriales, científicos, ingenieros, estudiantes y aficionados que trabajan junto a los empleados de FirstBuild para diseñar, construir y vender electrodomésticos innovadores. El pequeño personal de FirstBuild a tiempo completo incluye un director, un jefe de operaciones y un líder comercial, funciones que uno esperaría encontrar en cualquier empresa de tamaño comparable. Además, hay un administrador de la comunidad cuyo trabajo es asegurar que FirstBuild atraiga y nutre a una fuerte comunidad de innovadores.

Como comunidad, FirstBuild persigue la innovación de código abierto, en contraste con la propiedad intelectual patentada que persiguen GE Appliances y otras grandes empresas de productos de consumo. Visitantes e inventores son recibidos calurosamente en las instalaciones de FirstBuild y las innovaciones que se desarrollan allí se exhiben orgullosamente, no envueltas en secreto.

Debido a que FirstBuild está abierto, debe ser rápido para actuar sobre sus ideas, para que alguien más las lleve al mercado. Es por eso que FirstBuild está diseñado para la velocidad, reuniendo la capacidad no solo de inventar, sino también de prototipos, fabricación y comercialización rápidamente de nuevos productos. La comunidad FirstBuild hace todo, desde el concepto del producto hasta el diseño, la ingeniería, la fabricación y las ventas a pequeña escala. Normalmente, FirstBuild fabricará y venderá hasta aproximadamente 1.000 unidades de un nuevo producto. Si la demanda aumenta más allá de ese punto, esto se considera una validación del mercado, momento en el que GE Appliances puede agregar el producto a la línea de la empresa matriz, pagando a los inventores miembros de la comunidad un porcentaje de los ingresos totales por ventas. Es significativo que los miembros de la comunidad que aceptan esta oferta todavía pueden comercializar su invención a otros, incluidos los competidores de GE Appliances. Lo que GE Appliances gana es la poderosa ventaja de ser el primero en comercializar.

FirstBuild ya ha logrado algunos éxitos notables. Uno esÓpalo, un fabricante asequible de «pepitas de hielo» para el hogar. El hielo pepita — los cubos pequeños y suaves que algunos restaurantes ofrecen por su masticabilidad y retención de sabor — se hace raspando los copos de hielo del interior de un cilindro de aluminio refrigerado, y tiene aproximadamente un 50% de aire por volumen, por lo que es inusualmente suave y sabroso. La idea de Opal fue publicada por primera vez por un miembro de la comunidad en el foro web de FirstBuild.com. A la gente le encanta el hielo pepita. ¿Por qué no ofrecerles un fabricante de hielo casero? Los prototipos fueron creados en la microfábrica FirstBuild, y una campaña de crowdfunding Opal lanzada en Indiegogo recaudó rápidamente $3 millones. Las ventas de comercio electrónico ascendieron a otros $3 millones, y la demanda se mantuvo fuerte incluso después de que el precio de venta sugerido por el fabricante (MSRP) se elevara de $329 a $499.

Otro invento de FirstBuild. El horno de pizza monograma, se ha añadido recientemente a la línea de lujo Monogram de hornos de pared profesionales y europeos de GE Appliances. La comunidad de FirstBuild señaló que miles de consumidores estaban instalando hornos de pizza de leña en patios traseros para hacer pizza de calidad de pizza en casa. El compacto horno de pizza monograma interior trae esta experiencia exclusiva a las cocinas del hogar, y hace una pizza de estilo napolitano en menos de dos minutos.

Electrodomésticos inteligentes

Un enfoque particular en FirstBuild es atraer a los talentos tecnológicos en la invención de una nueva generación de electrodomésticos inteligentes. Un buen ejemplo es ChillHub, un refrigerador FirstBuild concebido y construido para proporcionar a los aspirantes a inventores «una plataforma de posibilidades». ChillHub tiene dos estaciones USB que cuentan con cuatro puertos cada uno, además de WiFi integrado. Los inventores de la comunidad de FirstBuild ahora están trabajando en funciones inteligentes como jarras de agua de llenado automático, desodorizadores y sensores de bacterias, e incluso sensores que pueden alertarte cuando te estás quedando sin leche.

Otras innovaciones de dispositivos inteligentes que surgen de FirstBuild incluyen un placa de cocina de precisión con una sonda de temperatura conectada con Bluetooth, un enfriador de vino inteligente, y un Hablar lavadora/secadora que pueden hablar inglés o español para ayudar a las personas con discapacidad visual a seleccionar el ciclo correcto.

Con una comunidad que ahora cuenta con más de 12.000 miembros, FirstBuild da acceso a GE Appliances a una gama ilimitada de ideas innovadoras, mientras que la microempresa FirstBuild le permite moverse con rapidez empresarial. Mejor aún, esas ganancias se obtienen prácticamente sin costo alguno. Los ingresos de FirstBuild y los márgenes de beneficios están en camino de convertirla en una empresa totalmente autofinanciada en 2018.

Replicar el experimento

El éxito del experimento FirstBuild se afirmó aún más después de Qingdao Haier adquirió la división de electrodomésticos de General Electric el año pasado. Están en marcha planes para replicar FirstBuild en Shanghai, donde la comunidad se centrará en innovar dispositivos IoT.

¿Pueden otras grandes empresas de productos tradicionales emular el ejemplo de FirstBuild? ¿Deberían? Más de 50 empresas Fortune 1,000 han visitado FirstBuild, y muchas han expresado interés en emular el concepto. Como ventaja para cualquier persona que desee seguir los pasos de FirstBuild, una empresa hermana FirstBuild pronto ofrecerá una plataforma para unir comunidades de creativos para abordar los desafíos de innovación. Llamado «Giddy» (en honor a la euforia de la invención), la plataforma está listo para lanzarse en septiembre de 2017.

Esperamos que muchos encuentren FirstBuild un precedente convincente. La innovación líder en el mercado está intrínsecamente vinculada al crecimiento líder en el mercado, pero es intrínsecamente difícil de lograr en las grandes empresas. El modelo FirstBuild va un largo camino hacia la resolución de ese dilema central.


Bharat Kapoor Kevin Nolan Natarajan (Venkat) Venkatakrishnan
Via HBR.org

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