Colaboración con las congregaciones: oportunidades de servicios financieros en el centro de la ciudad

Al reunir los recursos de los pobres y al compartir información, las instituciones religiosas y financieras pueden trabajar juntas para cambiar las economías de la ciudad interna.
Colaboración con las congregaciones: oportunidades de servicios financieros en el centro de la ciudad

Solo unas pocas millas de autopista separan el centro sur de Los Ángeles, asolado por la pobreza, de los ricos Pacific Palisades. Pero la distancia económica entre ellos se puede medir en años luz. El residente promedio del centro sur gana 80% menos que su homólogo de Pacific Palisades. La tasa de desempleo en South Central es cuatro veces mayor y los adultos tienen ocho veces más probabilidades de no haber completado la escuela secundaria. En muchos aspectos, South Central tiene más en común con una nación del tercer mundo que con su vecina.

Estas disparidades se reflejan en las instituciones financieras que prestan servicio a las dos comunidades. Los bancos, vendedores de fondos mutuos, agentes de seguros y agentes de valores que se dan por sentado en Pacific Palisades están notablemente ausentes en South Central. Allí, el sector de servicios financieros está formado por puntos de cambio de cheques, tiendas de alquiler con opción a compra, casas de empeño y tiendas de títulos de automóviles. Tras décadas de éxodo bancario de South Central, solo quedan 17 instituciones depositarias para atender a más de 600.000 personas, una por cada 36.000, en comparación con una por cada 1.250 personas en Pacific Palisades. Estas instituciones han sido sustituidas en gran medida por más de 120 puntos de cambio de cheques que ofrecen una variedad de servicios de pago y préstamo. En South Central, Nix Check Cashing representa a gigantes de la industria como Wells Fargo, Bank of America, Fidelity y Merrill Lynch, que salpican el panorama económico de Pacific Palisades.1

A pesar de estas diferencias, los residentes de South Central y Pacific Palisades tienen las mismas necesidades financieras básicas. En ambas comunidades, y en todas las comunidades, la gente necesita un sistema de pago que les permita comprar y vender bienes y servicios o enviar dinero a sus familias. Necesitan un sistema que les permita ahorrar y pedir prestado. Necesitan poner en común su dinero para financiar proyectos a gran escala o para distribuir sus riesgos de inversión. Y necesitan un sistema que recopila información para confirmar que son prospectos creíbles de préstamos y seguros.

Al evaluar y encontrar formas de mejorar los servicios financieros en cualquier comunidad, es esencial centrarse en esas necesidades ante todo, porque los vehículos para satisfacerlas varían necesariamente de un lugar a otro. Este enfoque en las necesidades es lo que llamamos la «perspectiva funcional». Sostiene que esa función —las necesidades— dictan la estructura del sector de servicios financieros. (Para obtener más información sobre la perspectiva funcional, consulte la inserción «Función primero»).

Entonces, ¿qué tan bien satisfacen las instituciones existentes en South Central las necesidades financieras de la comunidad? Por desgracia, no está nada bien. Considera los sistemas de pago que hay allí. El costo de utilizar una tienda de cobro de cheques como Nix es mucho mayor que el de usar un banco. En el corazón de South Central, cobrar un cheque cuesta 2% a 9% del importe nominal, pero la transacción es gratuita para los clientes bancarios de Pacific Palisades. La transferencia de dinero a México o Centroamérica, una transacción muy común en el centro sur, puede costar entre 7 y 15% del importe transferido. ¿Y qué pasa con los ahorros? En el centro sur, solo 45% de los residentes tienen ahorros, y los que sí tienen ahorros guardan su dinero casi exclusivamente en efectivo o en cuentas bancarias de bajo rendimiento. Solo 10% de los residentes invierten en fondos mutuos, aproximadamente una cuarta parte del promedio nacional. En efecto, los residentes del centro sur han perdido la bonanza bursátil de la década de 1990. Y la brecha entre ellos y sus homólogos de Pacific Palisades seguirá aumentando debido a los limitados instrumentos de ahorro disponibles para ellos.

En un nivel simple, parece que se extiende mucho crédito en South Central en forma de tarjetas de crédito garantizadas que «le prestan» un dólar por cada dólar que mantiene depositado. Sin embargo, el verdadero crédito para los hogares y las empresas escasean y son terriblemente costosos. Por ejemplo, los puntos de cambio de cheques del centro sur cobran 15% intereses de «préstamos de día de pago» de dos semanas, es decir, dinero anticipado contra el próximo cheque de pago. Pagar$ 30 de interés en un$ 200 préstamos a dos semanas es una pesada carga para las familias cuyos ingresos mensuales medios antes de impuestos apenas se rasgan$ 2.000. Además, la tasa porcentual anual de estos préstamos es de un asombroso 390%. Un prestamista local, originalmente vendedor de muebles, gana un diferencial neto de alrededor de 16% al 17% entre las tarifas que cobra a los clientes y el coste de los fondos.

En South Central, el verdadero crédito para los hogares y las empresas escasean y son terriblemente costosos.

Estos altos márgenes no han escapado a la atención de los bancos y otras empresas de servicios financieros. American Express, Merrill Lynch y State Farm Insurance han expresado públicamente su interés en expandirse a comunidades pobres como South Central. Según se informa, los corredores de bienes raíces y los prestamistas hipotecarios creen que esas áreas están «repletas de compradores potenciales de vivienda».

Sin embargo, dos problemas —que pueden enmarcarse en términos funcionales— enfrentan las instituciones financieras que esperan hacer negocios allí. En primer lugar, es costoso agrupar muchas cuentas pequeñas para proporcionar servicios de pago o productos de ahorro. En segundo lugar, recopilar información fiable sobre clientes potenciales para ofrecer productos de crédito o seguros es difícil para estas compañías de servicios financieros.

¿Cómo van a superar estas barreras las instituciones financieras? Las funciones que a las instituciones financieras les resulta difícil cumplir son las que las instituciones sociales dan por sentado. Varias empresas pioneras demuestran que la solución puede estar en crear asociaciones entre instituciones financieras e instituciones sociales como las iglesias, que puedan poner en común los recursos y el poder adquisitivo de los pobres y transmitir información. Involucrar a las instituciones sociales en este tipo de emprendimientos no es una idea nueva. Las iglesias, sinagogas, mezquitas y otras organizaciones religiosas han desempeñado durante mucho tiempo un papel en el desarrollo económico. En este artículo, mostraremos cómo las asociaciones entre iglesias y empresas no solo pueden mejorar la calidad de los servicios financieros en las comunidades de bajos ingresos, sino que también pueden ofrecer nuevas oportunidades de mercado a los socios financieros.

Identificación de buenos interlocu

El socio ideal para una empresa financiera tiene dos características: representa un gran número de personas para facilitar la puesta en común y tiene acceso a buena información. En muchas comunidades, los grandes empleadores y sindicatos locales ya negocian en nombre de sus empleados o afiliados una amplia gama de bienes y servicios. La Universidad de Harvard, por ejemplo, negocia en nombre de sus casi 10.000 empleados para obtener condiciones atractivas para las tarifas aéreas, el servicio de telefonía celular, las comisiones de corretaje inmobiliario, las tarifas de seguros y los servicios de gestión de inversiones. Sin embargo, estos interlocutores sociales tradicionales están notablemente ausentes de las comunidades de los barrios urbanos. En el centro sur de Los Ángeles, 64% de los trabajadores están empleados por empresas con menos de cuatro empleados y la afiliación sindical es menor de 12%. Los hogares y las familias extensas carecen de la escala necesaria para ser buenos socios comerciales.

En esta comunidad, eso deja a las iglesias. Los grupos religiosos tienen una membresía colectiva numerosa y están dispuestos a desempeñar un papel en la representación de los intereses económicos de sus miembros. Hay más de 500 iglesias en el centro sur y sus alrededores. Van desde grandes parroquias católicas romanas, como Santa Inés, que atiende a 7.000 familias mayoritariamente latinas, hasta congregaciones más pequeñas, como la Iglesia Episcopal Metodista Cristiana de Curry Temple en la cercana Compton, que atiende a unas 300 familias afroamericanas.

Como hemos señalado, las iglesias han desempeñado durante mucho tiempo un papel en la vida económica de sus miembros, creando viviendas, negocios y cooperativas de ahorro y crédito. Muchas iniciativas de la iglesia son empresas puramente independientes locales, como la corporación de desarrollo sin fines de lucro creada a principios de la década de 1990 por la Conferencia de Ministros Bautistas de Avondale en Cincinnati. Dirigido por el reverendo K.S. Smith de la Iglesia Bautista Corintia, esta coalición creó una cooperativa de ahorro y crédito para el desarrollo comunitario. Otra coalición de cuatro iglesias de Avondale compró un centro comercial con la ayuda del Departamento Federal de Vivienda y Desarrollo Urbano. En Meridian, Mississippi, Greater Christ Temple Church, dirigida por el obispo Luke Edwards, dirige una organización sin fines de lucro que posee una variedad de negocios, incluidos restaurantes, una panadería y un taller de reparación de automóviles. La congregación de la iglesia ayudó con el financiamiento inicial de la organización sin fines de lucro mancomunando continuamente sus recursos, no pidiendo préstamos de bancos ni recibiendo subvenciones del gobierno.

En esas tres empresas, los grupos religiosos en su mayor parte crearon sus propias instituciones financieras y empresariales. En otro modelo, que muestra una promesa aún mayor, las iglesias forman alianzas con instituciones financieras existentes, aprovechando las habilidades comerciales de las organizaciones con fines de lucro. Revelation Corporation of America, por ejemplo, es una organización con fines de lucro que sirve como cooperativa de compras para cinco denominaciones eclesiásticas afroamericanas. Fundada en 1996, representa a 43.000 iglesias y a unos 20 millones de miembros. Los socios de la Iglesia dieron el primer paso organizando el grupo de consumidores, que representa un grupo potencialmente grande de clientes. Luego buscaron negocios que vendieran productos de seguros, hipotecas y tarjetas de crédito. Negociaron con esos socios potenciales para obtener tarifas competitivas para sus feligreses y obtener una parte de los beneficios de sus iglesias. Al unirse de esa manera, las iglesias detrás de Apocalipsis obtuvieron condiciones mucho mejores que las que podrían haber obtenido individualmente, sin tener que crear nuevas empresas de servicios financieros, y sus socios de servicios financieros obtuvieron acceso a 20 millones de nuevos clientes potenciales.

En algunos casos, un tercero ayuda a crear asociaciones entre iglesias y empresas. La iniciativa Nehemiah Homes, por ejemplo, fue organizada por la Fundación Áreas Industriales (IAF), una organización sin fines de lucro que ha ayudado a unirse a instituciones religiosas, sindicatos, escuelas y asociaciones comunitarias durante casi 60 años. Estas instituciones se convierten en miembros pagadores de cuotas de una filial local de la IAF, lo que ayuda a cimentar las relaciones entre diversos grupos en comunidades donde a menudo hay muy pocos vínculos. A través de la iniciativa Nehemiah Homes, la IAF proporciona orientación y asesoramiento prácticos a las personas que desean comprar viviendas. Los afiliados a la iglesia de la IAF ayudan a los posibles propietarios de viviendas a preparar las solicitudes de hipotecas. En el centro sur de Los Ángeles, Nehemiah ha ayudado a más de 200 personas que tenían un ingreso anual promedio de$ 25.000 se convierten en compradores de vivienda por primera vez. Desde 1981, el programa ha construido más de 5.000 viviendas nuevas en los Estados Unidos.

El papel del socio de la iglesia en tales iniciativas puede variar. En algunos casos, las iglesias simplemente ponen en común los recursos de sus feligreses. En otros, actúan como conducto de información. En ambos casos, estas instituciones sociales aprovechan su ventaja comparativa: el conocimiento de grandes comunidades unidas con intereses comunes. Pero veamos primero cómo las instituciones sociales y religiosas pueden ayudar a los pobres a poner en común sus recursos.

El poder de la agrupación

Por definición, los recursos de cualquier hogar o familia son escasos en los barrios pobres. Tanto los ingresos como los ahorros carecen de escala. Es por eso que a las instituciones financieras no les resulta rentable comercializar o atender a los pequeños clientes. Pero la agrupación hace que las inversiones colectivas de las familias de bajos ingresos sean atractivas para las empresas de servicios financieros. Un único inversor con$ 500 no merece mucha atención; 20.000 inversores de este tipo ejercen colectivamente$ 10 millones.

Un único inversor con$ 500 no merece mucha atención; 20.000 inversores de este tipo ejercen colectivamente$ 10 millones.

Muchos servicios financieros básicos en South Central podrían estar disponibles o mejorarse combinando pequeñas transacciones. Piense en los miles de residentes que le dan dinero a sus familiares en Centroamérica cada mes. Los costos de estas transferencias electrónicas son elevados: una persona paga$ 15 para cablear solo$ 200. Eso podría reducirse drásticamente si las iglesias agruparan los pedidos y enviaran los fondos a las iglesias hermanas.

Sin embargo, la agrupación puede implicar mucho más que simplemente combinar transacciones para lograr economías de escala o distribuir los costos fijos sobre una base más amplia. Al igual que los activistas políticos y los sindicatos que se organizan para construir una voz más fuerte y unida, los consumidores pueden unirse. Al reunir un gran grupo de clientes potenciales con intereses comunes, los consumidores ganan poder de negociación que produce precios más bajos o productos más personalizados. La Asociación Americana de Jubilados, por ejemplo, tiene poder de negociación con los proveedores de servicios financieros debido a su tamaño e intereses comunes.

Aunque no parezca así, las oportunidades de colaboración entre iglesias y empresas en el centro de la ciudad son abundantes. Un ejemplo concreto es nuestra propuesta de negocio para ayudar a mejorar la calidad y la cantidad de los ahorros en los barrios más pobres.

Si bien los fondos mutuos son inversiones comunes para casi el 40%% de los estadounidenses, más de 80% de todos los fondos mutuos están fuera del alcance de los ahorradores en lugares como South Central porque la cantidad mínima para la primera inversión es demasiado alta. Este requisito se basa en la realidad económica de que las cuentas pequeñas son caras de distribuir y administrar, al menos dada la forma en que se configuran la mayoría de los fondos.

Sin embargo, supongamos que una iglesia, o mejor aún, una red de iglesias, se pone en contacto con una sociedad gestora de fondos o un grupo de fondos de un banco con 10.000 inversores potenciales dispuestos a invertir un agregado$ 5 millones. A esta escala, atender a esos inversores se convierte en una posibilidad económica. Para empezar, la empresa evita el costo de obtener todas esas cuentas nuevas, no un ahorro trivial si se tiene en cuenta que los costos de distribución suelen consumir la mitad de las tarifas que cobran los proveedores. En nuestro plan, las iglesias también podrían ayudar a reducir aún más los costos asumiendo tareas administrativas como introducir datos y recoger dinero, tal vez después de los servicios del domingo. Vemos que las iglesias están instigando el paso hacia la adopción del manejo de cuentas electrónicas. Por último, al proporcionar educación financiera continua a sus feligreses, las iglesias podrían motivar a sus congregaciones a ahorrar más. Gracias a los beneficios de las economías de escala, se podría poner a disposición de los inversores de los barrios urbanos una gama mucho más amplia de productos de ahorro.

Los feligreses tienen aún más que ganar con estas asociaciones que tener acceso a los productos de fondos existentes. Las iglesias pueden hacer económicamente viable que las empresas de gestión de inversiones diseñen productos adaptados a las necesidades de los ahorradores de medios modestos. La investigación económica muestra que las familias de bajos ingresos tienden a ser más reacias al riesgo que las que son ricas porque tienen menos capacidad para soportar pérdidas. Afortunadamente, la ingeniería financiera se puede utilizar para crear vehículos de inversión que permitan a las personas de bajos ingresos disfrutar de parte de la apreciación de las inversiones de alto riesgo y alto rendimiento, como las acciones, al tiempo que eliminan el riesgo de pérdida de capital. Los esquemas simples vinculados a índices, que se han convertido en vehículos populares para vender acciones a empleados de cuello azul en las privatizaciones europeas, podrían adaptarse para crear vehículos más atractivos para los inversores reacios al riesgo que las cuentas bancarias de bajo rendimiento. Cuando se combinan con programas de ahorro de contrapartida, cuya versión fue propuesta por el presidente Clinton en su discurso sobre el estado de la Unión, estos instrumentos crearían fuertes incentivos para el ahorro.

Vemos que las iglesias están en el centro de una asociación viable y emocionante que puede estimular el ahorro en lugares como South Central. Como mínimo, las iglesias pueden presentar a las empresas de gestión de inversiones una oferta clara: «Toma nuestro dinero o déjalo. Pero si lo dejas, tomaremos nuestro$ 5 millones en otros lugares». Sin embargo, las iglesias también pueden utilizar su conocimiento de la comunidad para ayudar a las empresas de servicios financieros a experimentar formas de diseñar y entregar productos que les permitan atender a una amplia gama de nuevos clientes de medios modestos. (Consulte la exposición «Una asociación mutuamente beneficiosa para apoyar los ahorros» para obtener un resumen de las contribuciones de cada socio en el programa de ahorros).

Colaboración con las congregaciones: oportunidades de servicios financieros en el centro de la ciudad

Una asociación mutuamente beneficiosa para apoyar el ahorro

Cerrar brechas de información

Poner en común el poder adquisitivo y los recursos es solo un paso para cambiar la economía del centro de la ciudad. Sus residentes, al igual que los de las comunidades ricas, también necesitan ampliar sus recursos y gestionar el riesgo de manera más eficaz a través de préstamos y seguros. Pero antes de poder ofrecer estos productos, los proveedores de crédito y seguros necesitan información sobre sus clientes. Un banco que concede crédito, ya sea por un día para cobrar un cheque o durante años en hacer un préstamo, necesita saber cuán digno de crédito es un prestatario. Del mismo modo, para poner precio a sus pólizas, una compañía que vende seguros necesita saber, por ejemplo, si un cliente tiene antecedentes de conducción temeraria o abuso de sustancias. Solo cuando un prestamista o asegurador tiene mucha información sobre clientes potenciales estará interesado en hacer negocios con ellos. George Bailey, gerente de ahorros y préstamos de Bedford Falls en la película Es una vida maravillosa, conocía tan bien a sus clientes que se sentía confiado en prestarles préstamos sin una referencia crediticia. Pero en el mundo real, pocas personas tienen ese tipo de conocimiento personal sobre sus clientes potenciales. Es más, muchos de los pobres de lugares como South Central no hablan el mismo idioma que los empleados bancarios y los vendedores de seguros, y no pueden presentar un rastro en papel que demuestre que serían buenos clientes. Por ejemplo, un solicitante de Nehemiah Homes no tenía cuenta bancaria, pagaba el alquiler en efectivo y usaba giros postales para pagar facturas. Era financieramente estable, pero era prácticamente invisible para el mundo financiero tradicional.

Cualquier empresa que desee iniciar un negocio sensible a la información en el centro de la ciudad se enfrenta a una opción clásica: construir o adquirir. A pesar de los costos, algunas organizaciones con apoyo empresarial están tratando de construir sus propios conductos de información para los consumidores pobres. En South Central, por ejemplo, una organización bancaria sin fines de lucro llamada Operation Hope tiene un amplio programa para ayudar a construir registros financieros para consumidores de bajos ingresos. Sin embargo, como muestra el inserto «Creación de un historial», establecer estos recursos de información requiere mucho tiempo y mano de obra.

Dadas las dificultades de crear canales de información directos, la mayoría de las instituciones financieras encontrarán que tiene más sentido adquirirlos. Pero, ¿quién proporciona acceso a esos canales? Una vez más, las iglesias son la respuesta más viable. En la mayoría de las comunidades pobres, son un rico repositorio de información sobre el historial de confiabilidad de las personas. Por ejemplo, el reverendo Reuben Anderson, que ha dirigido la Iglesia Evangelística de la Torre de la Fe en Compton durante 23 años, ha conocido a muchos de sus feligreses toda su vida, realizando bodas para las mismas personas a las que bautizó cuando era niño. De hecho, la mayoría de los sacerdotes y ministros que entrevistamos en South Central creían que conocían muy bien a unos cientos de sus feligreses y podían dar fe de ellos.

Proporcionar referencias a los feligreses no es una práctica nueva entre las iglesias. A principios del siglo XX, era una práctica común que los pastores de las iglesias escribieran cartas a los miembros de su congregación que emigraban a Estados Unidos o se trasladaban a nuevas comunidades. Estas cartas de presentación atestiguaban no solo la identidad de una persona sino también su carácter. Una versión moderna de esa tradición puede ayudar a los feligreses a obtener servicios financieros. En Los Ángeles, aunque la mayoría de los pobres solo tienen una forma de identificación, los bancos suelen requerir dos. Pero encontramos al menos un banco que estaba dispuesto a aceptar cartas de presentación de Esperanza Community Housing Corporation, un programa de vivienda con sede en la iglesia, como segunda forma de identificación.

Algunos grupos eclesiásticos harán más que dar fe del nombre o la residencia de una persona. Revelation, la cooperativa de compras sin fines de lucro descrita anteriormente, identifica a las personas por su iglesia para que los proveedores de servicios financieros puedan comunicarse con el pastor de un participante, quien puede dar fe del carácter de la persona aunque no tenga un historial crediticio rastreable.

El proyecto de casas Nehemías tal vez va más allá en el uso de organizaciones religiosas y comunitarias como referencia crediticia. Antes de dirigirse a los bancos para obtener hipotecas, los compradores potenciales de vivienda son evaluados tanto a través de criterios hipotecarios formales como a través de información de carácter informal. El consejero de Nehemías ayuda al comprador potencial «invisible» a crear una cuenta bancaria para establecer un rastro financiero. Nehemiah precriba a los clientes tan minuciosamente que 95% de sus solicitantes son aceptados para préstamos, aunque algunos no hayan cumplido todos los criterios formales de préstamo del banco. El prestamista puede obtener confianza de la diligencia debida que hicieron las iglesias cuyas propias reputaciones están en juego. Dulce González, especialista en préstamos de Nehemías, identifica el papel que desempeña: «Los oficiales de préstamos me conocen a mí y la calidad de los solicitantes de Nehemías, por lo que normalmente negociarán conmigo antes de rechazar a un solicitante».

Nehemiah ha demostrado ser el socio más confiable para los prestamistas hipotecarios. Las tasas de incumplimiento para los prestatarios de Nehemías están muy por debajo del promedio nacional, a pesar de que los solicitantes provienen de los barrios más pobres. En el programa de vivienda Nehemiah de East Brooklyn, por ejemplo, solo ha habido cinco ejecuciones hipotecarias de 2.200 préstamos hipotecarios en 14 años, una tasa anual promedio de 0,02% por año, lo que está muy por debajo de la media nacional de 1% por año en hipotecas de vivienda. Y en el programa de Los Ángeles, la tasa promedio ha sido de 0,12% durante los últimos cuatro años.

Estas bajas tasas de incumplimiento podrían reflejar una serie de factores. Los miembros del personal de Nehemiah afirman conocer muy bien a sus clientes y tal vez puedan identificar a los solicitantes de menor riesgo en un grupo aparentemente de alto riesgo. Pero también existe la posibilidad de que el vínculo de la iglesia reduzca el problema del «riesgo moral». Esta noción sostiene que después de firmar un contrato, las personas interesadas en sí mismas pueden optar por comportarse mal. Un conductor bien asegurado, por ejemplo, puede ser irresponsable de cerrar la puerta de su automóvil si sabe que la aseguradora asumirá gran parte del costo si le roban el automóvil. Las soluciones a ese problema suelen implicar hacer que las acciones de interés propio sean más costosas. Algunos de los programas de préstamos más innovadores para los pobres, como el muy promocionado Grameen Bank de Bangladesh, utilizan un sistema de préstamos entre pares mediante el cual los préstamos se distribuyen a los miembros de pequeños círculos crediticios. Si alguien incumple un préstamo, a los demás miembros del círculo les resulta más difícil obtener crédito. Claramente, esa estructura puede influir en el comportamiento de las personas, ya que engañar al sistema perjudicará a familiares, amigos y vecinos. Del mismo modo, los lazos entre las iglesias miembros de la IAF y sus feligreses son densos y duran mucho tiempo, y defraudar a la comunidad no es una decisión que muchos feligreses tomen a la ligera.

Por crucial que sea para los bancos y las aseguradoras conocer a sus clientes, la necesidad de información no es una vía de sentido único. En nuestras conversaciones con los residentes de South Central, nos sorprendió saber cuántos de ellos tenían muy poco conocimiento de la forma en que funcionan las instituciones financieras convencionales. El desconocimiento del sistema financiero puede dar lugar a una calificación crediticia deficiente. Los nuevos titulares de tarjetas deben aprender que no pueden dejar de pagar las facturas de artículos defectuosos que han comprado con tarjeta de crédito; deben informar al proveedor de la tarjeta de crédito del motivo del impago. Al impugnar el cargo, pueden conservar su calificación crediticia; al incumplirla, pueden destruirla.

Un problema más crítico es que los consumidores de los barrios urbanos desconfían de las instituciones financieras convencionales. Muchas personas con las que hablamos de manera informal y en grupos focales se mostraron muy cínicas con respecto a las instituciones financieras, afirmando que esas organizaciones simplemente «las estafaron». Una persona tenía tan poca confianza en los bancos que compró su casa Nehemías con dinero en efectivo, literalmente. En lugar de confiar sus ahorros a un banco, guardó el dinero en su congelador durante años.

Ayudar a los feligreses a convertirse en miembros plenamente informados de la economía es una extensión natural del papel del ministro. Los ministros de la Iglesia han sido reconocidos y confiados durante mucho tiempo como consejeros, dando consejos prácticos a sus feligreses en privado y a través de sermones y escuelas. Por lo tanto, son conductos ideales para transmitir información financiera confiable a sus comunidades. Al igual que los empleadores analizan los servicios de planes de inversión para los empleados, las iglesias podrían seleccionar a los proveedores de servicios financieros en busca de feligreses.

De hecho, ampliar el papel de educación y asesoramiento de los ministros es un objetivo clave de HomeFree USA, una organización sin fines de lucro para propietarios de viviendas. Los pastores de las iglesias asociadas de HomeFree USA respaldan la mejora financiera de sus miembros e invitan a HomeFree USA a educar e informar a los feligreses sobre el proceso de aprobación de la hipoteca. Comienzan con mítines en las iglesias que se centran en la propiedad de la vivienda, pero la iglesia hace más que proporcionar una manera conveniente de llegar a los propietarios potenciales. Como señala Marcia Griffin, presidenta y fundadora de HomeFree USA, «Muchas personas marginadas tienen una percepción desfavorable de la industria hipotecaria. Sienten que se aprovecharán de ellos e incluso a quienes califican [para préstamos] les preocupa que se les nieguen y les cobren tasas de interés y puntos excepcionalmente altos. La industria hipotecaria tiene dificultades para marketing y llegar a las comunidades desatendidas. Las iglesias se consideran lugares de confianza y fuentes de información objetiva».

Problemas y potencial

Aunque las asociaciones entre iglesias y empresas obtienen muchos beneficios claros e inmediatos, también existen muchos desafíos. Entre ellas:

Abordar las preocupaciones éticas.

En el Nuevo Testamento, Jesús expulsó a los cambistas de la sinagoga, y lo que proponemos en este artículo huele a invitarlos a volver a entrar. Es evidente que las asociaciones entre las iglesias y la comunidad financiera plantean cuestiones éticas difíciles. Por ejemplo, si los grupos eclesiásticos quieren vender fondos mutuos de acciones a sus miembros, se enfrentarán a la pregunta de si esas inversiones deberían incluir únicamente a empresas socialmente responsables. Sin embargo, a pesar de estos problemas, muchos miembros del clero que atienden a los pobres están entusiasmados con la posibilidad de trabajar con instituciones financieras si, al hacerlo, pueden mejorar la vida de sus feligreses. Como testimonio de este compromiso, cinco pastores líderes del centro sur nos abrieron sus congregaciones, interrumpiendo los servicios para animar a los feligreses a completar nuestras encuestas y participar en nuestros grupos focales.2

Proteger los secretos del confesionario.

La confidencialidad es motivo de especial preocupación para las iglesias que están considerando actuar como conductos de información. Proponemos que los líderes religiosos y laicos proporcionen información sobre los feligreses, al mismo tiempo que protegen su privacidad. Eso sí que es un desafío. Pero esa es la razón por la que el grupo con sede en la iglesia que evaluó a posibles prestatarios en el proyecto de casas Nehemiah les dio a los prestamistas solo información disponible públicamente sobre la solvencia de los solicitantes de hipotecas. El simple hecho de que Nehemías se sintiera capaz de entregar la solicitud consoló lo suficiente al prestamista.

Búsqueda de gerentes.

El clero que conocimos es realista: saben que su experiencia radica en atender las necesidades espirituales y comunitarias de sus congregaciones, no en los fondos mutuos, la banca y los seguros. Las deficiencias de algunos ministros como gerentes han sido expuestas en los últimos años por revelaciones de mala gestión financiera de alto nivel y fraude dentro de algunos grandes grupos religiosos. En nuestra opinión, las iglesias deberían limitarse a las funciones para las que son adecuadas: poner en común y proporcionar información. Por lo tanto, hay un papel importante para instituciones como la IAF, que puede contratar gerentes profesionales que conocen los requisitos de las empresas pero que también son sensibles a las necesidades de las iglesias.

Gestión del crecimiento.

Para que la agrupación tenga éxito, es importante reunir una base inicial suficientemente grande de clientes potenciales para que las iglesias tengan influencia en la negociación. Sin embargo, si el socio comercial o la iglesia aún no han demostrado la capacidad de ser un agente eficaz para los pobres, la otra parte podría dudar en formar una sociedad. E incluso si se desarrolla una asociación, el crecimiento puede verse limitado simplemente porque la información puede ser difícil de obtener. Las instituciones financieras pueden evitar estos problemas acercándose primero a iglesias grandes y establecidas, como hizo la IAF con la Arquidiócesis Católica Romana de Los Ángeles, la Diócesis Episcopal y la Iglesia CME.

Resolución de disputas de asociación.

En cualquier sociedad, surgirán disputas. Solo los ingenuos esperarían lo contrario. Un empresario relató la frustración de trabajar con líderes religiosos que no apreciaban la necesidad de que las empresas obtengan beneficios para sus accionistas. Los líderes religiosos también han expresado su escepticismo sobre las buenas intenciones de las empresas. Se requiere gente de buena voluntad y discusiones cuidadosas sobre los derechos y responsabilidades de cada socio para llevar a un resultado exitoso.

Avanzando

Los organizadores comunitarios con mentalidad dura argumentan con razón que se debe «empezar con los regalos de las personas, no con sus necesidades». Estamos de acuerdo. Las sólidas instituciones sociales que han mantenido unida a South Central son activos comunitarios invaluables. La razón por la que adoptamos un enfoque funcional es precisamente porque utiliza los puntos fuertes de las instituciones locales. Con ese espíritu, un equipo de estudiantes de MBA y profesores de Harvard Business School están trabajando con la IAF y las iglesias de South Central en un programa que fomenta el ahorro a largo plazo y desarrolla un vehículo de ahorro personalizado según las líneas establecidas anteriormente.

De nuestras conversaciones con los pastores, nos hemos dado cuenta de que la creación de un programa de ahorro es crucial para poner fin a las generaciones posteriores de pobreza. Pero ahorrar es un hábito que debe enseñarse y alentarse. Las instituciones de servicios financieros más visibles de South Central, los puntos de cambio de cheques, anuncian muchas maneras de gastar el dinero de sus clientes: cobrar su cheque, pagar cheques, pagar sus facturas de servicios públicos o comprar un pase para el autobús. Los clientes incluso pueden pedir prestado contratando uno de esos costosos préstamos de día de pago a corto plazo. Pero los únicos «programas de ahorro» que ofrecen esos puntos de venta son los billetes de lotería de California.

Nuestro objetivo de proporcionar un vehículo de ahorro para los pobres puede parecer modesto a la luz de los problemas que afligen al centro de la ciudad: delincuencia y violencia, consumo de drogas, educación deficiente, falta de empleo y embarazo adolescente. Sin embargo, al fomentar las asociaciones entre las instituciones financieras y las iglesias, esperamos hacer algo más que simplemente fomentar el ahorro. Creemos que un capital económico sólido puede fortalecer el capital social que une a la comunidad. Los intermediarios sociales fuertes, fortalecidos al atender las necesidades económicas de sus comunidades, pueden educar a los niños, crear una fuerza laboral sólida para apoyar a las empresas y apoyar los valores que fortalecen a las familias y a la comunidad.

1. Nuestro trabajo se basó en muchos estudios previos sobre finanzas en el centro de la ciudad.

2. Las cinco congregaciones fueron la Iglesia Francis X. Cabrini, la Iglesia de Santa Inés, la Iglesia Episcopal Metodista Cristiana del Templo Curry, la Iglesia CME del Templo Phillips y la Iglesia Evangelística de la Torre de la Fe.

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