Bela Karolyi

Fotografía: Eric Kayne Bela Karolyi ha utilizado un duro conversación y abrazos para entrenar nueve gimnastas a las medallas de oro olímpicas. Después de las victorias con el equipo rumano en los juegos de 1976 y 1980, defectuó a los Estados Unidos. Pero debido a que no habló inglés y tenía fondos limitados, tuvo que limpiar los restaurantes antes de trabajar […]
Bela Karolyi

Bela Karolyi
Fotografía: Eric Kayne

Bela Karolyi ha usado palabras duras y abrazos de oso para entrenar a nueve gimnastas a las medallas de oro olímpicas. Tras las victorias con el equipo rumano en los partidos de 1976 y 1980, desertó a los Estados Unidos. Pero debido a que no hablaba inglés y tenía fondos limitados, tuvo que limpiar restaurantes antes de volver a entrenar en competiciones internacionales. Con su esposa, Martha, ahora dirige el oficial Centro de entrenamiento de gimnasia estadounidense.

HBR: ¿Por qué crees que eres un entrenador tan exitoso?

Karolyi: Amor por el deporte, impulso competitivo y disciplina. El éxito depende de cuánto estés dispuesto a sacrificar, de cuánto estés dispuesto a alterar tu vida diaria para lograr un objetivo en particular. Si exijo que los niños sean dedicados al 100%, tengo que ser igual de dedicado. ¿Crees que en 36 años no he tenido ni una sola vacación con mi mujer? Nuestras vacaciones fueron alrededor de eventos deportivos y lugares. Pero eso nos dio tanta satisfacción como otras personas obtienen de un crucero. También es importante tener experiencia personal en deportes y competición, cosa que hice a temprana edad. Nunca tuve demasiado éxito, creo que porque no he tenido muchos entrenadores en mi vida. Así que me di cuenta de que eso era lo que me gustaría dar: elevar a mis alumnos, apoyarlos y darles ese impulso para alcanzar lo que nunca había alcanzado.

¿Cómo identificas a los deportistas con alto potencial?

Primero, haces pruebas físicas muy básicas: ¿quién es el más rápido? ¿El más fuerte? ¿Quién tiene más agilidad? ¿La mayor flexibilidad? Otra parte, sin embargo, que es igual de importante, a veces más importante, es el enfoque mental: la inteligencia. La dureza. La aceptación de una vida disciplinada. Y también competitividad, que puedes ver en el corazón incluso de los pequeños. Tengo dos nietos, que son muy diferentes. Uno es un pequeño tigre; el otro se ha suavizado totalmente. No quiero decir que lo tienes o no, no diré que no es mejorable. Lo es. Pero aquellos que ya lo tienen en su carácter general tienen una gran ventaja.

Sé que puedes ser una persona muy entusiasta y puedes ser una persona muy dura. ¿Cómo decides qué tácticas de motivación usar y cuándo?

La crítica y el estímulo deben alternarse y utilizarse en el momento adecuado y en la situación adecuada. Si hay ignorancia o pereza o falta de interés, entonces haz las observaciones críticas. Si las críticas no funcionan, tienes una discusión mucho más concreta sobre el motivo por el que estamos compitiendo. Si eso falla, nos despedimos el uno del otro. Pero eso ha ocurrido muy pocas veces. Por lo general, es una nueva vida. De nuevo le pones la sonrisa en la cara para que las nubes se vayan, el sol siga brillando, y los dos juntos lo lograremos.

¿Cambias tu estilo para que se adapte a la persona a la que estás entrenando?

Mucho. A lo largo de los años hubo muy pocos casos en los que tuve niños con el mismo carácter, el mismo impulso, la misma personalidad. Incluso los que llegan a la cima de la pirámide son muy diferentes. Así que tienes que tomarlos individualmente, averiguar qué parte de su mente hace clic, qué parte de su personaje te está respondiendo y qué es lo único que debes evitar. Nadia Comaneci era como el acero.

Nunca tuve que decir: «No seas gallina», porque nunca fue gallina. Era como un caballo de carreras esperando correr. En una competición diría: «Mírame. Eres el siguiente. ¿Estás bien?» «Sí». «Cuéntamelo una vez más». «Sí». «Está bien, bien, vete». Ahora, Kerri Strug—era la niña más tímida de mi vida, por lo que necesitaba un refuerzo gradual de la confianza en sí misma. En una competición tuve que quitarme el estrés, los pensamientos paralizantes. Así fue: «No he visto este maillot. Te queda bien. ¿Dónde lo compraste?» Luego, de forma casual: «Vale, por cierto, te toca a ti. ¿Estás lista? Está bien, adelante». Cada vez, tienes un enfoque totalmente diferente.

¿Cómo responde a las recientes acusaciones de Dominique Moceanu de que sus prácticas de entrenamiento y las de su esposa son demasiado duras?

Conocemos a Dominique desde que era una joven gimnasta, y trabajamos con ella para ayudarla a alcanzar sus sueños. Nos decepciona que sus recuerdos sean negativos. Le deseamos éxito en su vida y alegría con su familia.

Como entrenador de la selección nacional, tenías que dirigir no solo a los atletas sino también a sus entrenadores. ¿Cómo has manejado eso?

Bueno, tienes que lidiar con dos personalidades y el ego del entrenador. No se me daba muy bien. Había cosas en las que me ofendería, como una gimnasta desprevenida, y fui bastante directo al decirles: «Esa no es la forma. No has cumplido con tu obligación de entrenador. No está preparada. Es mi camino o la autopista». Mi esposa… era mejor, más diplomática, siempre suavizaba las cosas. Ella decía: «Siento que le falta un poco. ¿Has bajado la velocidad? ¿Te has ido de vacaciones? ¿Tienes problemas? ¿Crees que puedes recogerlo?» Así que esa fue una forma positiva de traerlos.

La gimnasia es un deporte individual y de equipo. ¿Cómo ayudas a tus atletas a equilibrar las dos cosas?

Desde el principio, quería tener un equipo. Aunque tuviera solo un atleta competitivo, siempre reunía un equipo a su alrededor. El equipo ayuda con la actitud positiva, la vida social, el orgullo. Y la competitividad cotidiana es increíblemente productiva. Hay grandes rivalidades internas.

Hablemos de tu carrera. Tuviste un gran éxito en Rumanía. Luego decidiste desertar a Estados Unidos, y al principio no pudiste conseguir un trabajo de gimnasia, así que acabaste limpiando restaurantes. ¿Qué tan difícil ha sido para ti?

Muy difícil. Tuve que trabajar muy duro para salir de esto. Y lo hice. Me las arreglé para mudarme del gueto a una comunidad con más lugares de gimnasia y conseguir un trabajo casual como entrenadora. Eventualmente, pude tener un pequeño gimnasio, un par de vigas y unas cuantas colchonetas. Y trabajé tan bien con esos niños que los padres se enamoraron y me hicieron la publicidad. Y cada vez venía más gente. Y luego me las arreglé para tener suficiente dinero para alquilar otra pequeña instalación adyacente. En menos de año y medio tuve unos 60 hijos. Hicimos un equipo. Pronto teníamos un campeón nacional, luego un campeón internacional, y tres años y medio después teníamos un campeón olímpico. Lo más importante era volver a mi vida profesional, hacer lo que me gusta. Quería demostrar con tanta desesperación que lo que había sucedido no era nada creado por el gobierno rumano. Fue mi dedicación y mi trabajo. El lado de los negocios nunca ha sido mi punto fuerte. Pero logramos construir un imperio en el deporte de la gimnasia más grande que nadie.

¿Cómo eliges a otros entrenadores?

Cuando solicitan un trabajo, la mayoría de las veces les doy una oportunidad. Les doy criterios muy claros y los miro como un halcón. Hay un sistema y un plan de estudios que deben seguir. Si no lo hacen, es su último día. Muchos entrenadores vinieron a mí en un estado de principiante muy primitivo, y hoy más de 52 de ellos son dueños de gimnasios.

¿Te vas a jubilar alguna vez?

En este momento estoy demasiado entusiasmado con la forma en que los entrenadores de este país están apoyando a la selección nacional. Era mi sueño. Durante muchos, muchos años, trabajé como un soldado solitario, montando el equipo casi solo. Los atletas se presentaron tal vez uno o dos días antes de las grandes competiciones, a veces totalmente lesionados o completamente fuera de forma o simplemente listos para un viaje turístico. Y me enfrentaba a la culpa y a la vergüenza de irme con la mitad del equipo inutilizable. Así que siempre luchaba por un programa de entrenamiento centralizado. Se me ocurrió esto en Rumanía y es la forma más eficiente de crear atletas de alta calidad. Tráeme a un niño de seis años y lo enviaré a casa cuando tenga 21 años. En este país no hay forma de hacerlo. Pero hay otra forma. Conviértalo en un programa nacional de enseñanza semicentralizado. De esa manera puedo reunir a los mejores niños de todo el país durante tres o cuatro días, una semana o un mes; enseñarles el sistema; y enviarlos con sus deberes. Bueno, la primera vez que lo intenté, el rechazo de los otros entrenadores fue prompt y violento: «¿Qué, enviarte a mis hijos?» Pero en 1999 nuestro equipo estaba en una situación desastrosa, así que el presidente de la federación, Colarossi, me pidió ayuda, y finalmente nos dio luz verde para el programa semicentralizado. Y cuando tuvimos esa bendición, los clubes se interesaron por formar parte de ella. Luego, cuando vieron la estructura de los entrenamientos, la intensidad, la duración, las pruebas, las mejoras técnicas y físicas, dijeron: «Vaya. Muchas gracias». Y desde entonces, las selecciones nacionales han estado cada vez mejor. Pero esto solo fue posible cuando ya no estaba afiliado al gimnasio, porque los otros entrenadores confiaban en que estaba listo para ayudar, para mejorarlos y mejorar sus gimnasios. Sin conflicto de intereses. Ese fue el ingrediente clave.

Así ganará Estados Unidos el oro en el¿Juegos Olímpicos de este año?

Lo haremos, lo haremos.


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