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Arreglar Internet

Donde salió mal y cómo mejorarlo.
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Tim Bower

«¿Cómo se rompió tanto Internet?»

Esa pregunta ancla la temporada 3 de Loco genio, el podcast tecnológico alojado por el Atlantic Derek Thompson. Su tráiler de previsualización corre a través de una letanía de problemas vinculados a Internet, desde la vigilancia hasta la desinformación hasta el sesgo algorítmico. «¿Y si tratamos de apagarlo por, como, una semana», bromea Jane Coaston de Vox, «sólo para ver qué pasaría?»

Los efectos adversos de Internet también se examinan en un conjunto de libros actuales, de Los codificadores, , del periodista Clive Thompson (sin relación con Derek) a Herramientas y Armas, por el presidente de Microsoft Brad Smith y Carol Ann Browne.

En Los codificadores, Thompson perfila programadores en gigantes de redes sociales incluyendo Facebook, Instagram y Pinterest, y examina su papel en hacer de Internet lo que es hoy en día. Early America fue dirigido por abogados, observa, y América del siglo XX por ingenieros. Ahora los codificadores están a cargo. Han jugado un papel desproporcionado en la creación de las principales plataformas de Internet, transformando economías, culturas y gobiernos en el proceso. Eso es menos que ideal, opina Thompson, porque los codificadores son desproporcionadamente jóvenes, hombres blancos de orígenes privilegiados que diseñan productos para resolver problemas en sus propias vidas: «Cuando se tiene una cohorte homogénea de personas que fabrican software y hardware, tienden a producir un trabajo que funciona muy bien para ellos, pero puede ser inútil, o incluso un desastre, para las personas en otras esferas de la vida».

En Más allá del Valle, El profesor de estudios mediáticos Ramesh Srinivasan extiende esa crítica para incluir una advertencia geográfica: «Los intereses chinos, occidentales y hombres blancos dominan los contenidos y sistemas que alimentan Internet, en lugar de aquellos que reflejan la diversidad total de nosotros en línea», escribe. Se nos prometió «un internet que actúa como un ‘pueblo global’… que crea, o al menos apoya, la igualdad», pero eso es un internet «que aún no hemos recibido».

La búsqueda de beneficios —es decir, la transición de Internet de un Edén no comercial para investigadores y aficionados a una bonanza de capitalismo— es otra fuerza que impulsa las cosas fuera de los rieles. Los fundadores de Instagram no «se comprometieron activamente a erosionar la autoestima de nadie», dice Thompson. Pero la necesidad de hacer crecer continuamente la base de usuarios para impulsar las ventas de anuncios, alentando a la gente a mostrar sus mejores momentos en la adictiva búsqueda de «me gusta», anuló las preocupaciones sobre los sentimientos de inadecuación y el miedo poco saludable de perder lo que los usuarios informaban. «El dinero estaba deformando las decisiones: qué código se escribe y por qué». Srinivasan está de acuerdo, señalando que muchas de las grandes empresas tecnológicas «son marcadas como públicas, cívicas y virtuosas, pero, en realidad, están dominadas por una única lógica, que amplía la rentabilidad y el valor económico».

El incesante enfoque de los tecnólogos en la eficiencia también nos ha llevado por mal camino. Los codificadores disfrutan de la automatización y la optimización, pero «incluso los propios programadores pueden sorprenderse, y desencantarse, por cómo su celo por la optimización puede producir efectos secundarios inesperados y extraños», dice Thompson. «Uber inundó las calles… con coches, lo que era fantástico para los pilotos, pero menos para los conductores, muchos de los cuales empezaron a encontrar cada vez más difícil armar una vida estable, dada la frenética competencia». Srinivasan sostiene que «la eficiencia en nuestras plataformas de consumo puede… perturbar nuestra sensación de seguridad y privacidad». Los anuncios dirigidos son increíblemente eficientes, por ejemplo, pero también pueden ser increíblemente espeluznantes.

El impulso implacable hacia la optimización depende de una categoría completamente nueva de trabajadores que trabajan entre bastidores. En Trabajo Fantasma, la antropóloga Mary Gray y el científico informático Siddharth Suri exploran la vida de las personas que, utilizando mercados de crowdsourcing como Amazon Turk, llevan a cabo microtareas esenciales en línea, como limpiar las bases de datos de Amazon, filtrar contenido nocivo para Google y etiquetar conjuntos de datos para impulsar el aprendizaje automático algoritmos. El libro revela que aunque algunos trabajos en Internet son recompensados y celebrados, gran parte de ella está mal compensada e invisible, y tiene un costo humano a veces devastador.

Aun suponiendo que, en general, Internet hace mucho más bien que daño, permanecerá roto a menos que nuestras instituciones, nuestra cultura y nuestras políticas se adapten para sacar el máximo provecho de ella. Y ese desafío es cada vez más urgente a medida que más gente entra en línea. Como escribe el tecnólogo Jim Cashel en La Gran Conexión, tardó 25 años desde el lanzamiento del navegador web Mosaic, en 1993, para que la mitad del mundo se pusiera en línea. Pero la otra mitad tendrá acceso en los próximos tres a cinco años. Él pregunta: «¿Qué están haciendo los principales actores involucrados en conectar el planeta para prepararse [para] una conectividad ampliada?» El consejo de Cashel se reduce a: anticipar, facilitar, mitigar, regular y celebrar. Hasta la fecha, ha habido demasiado de lo último y muy poco del resto, especialmente la regulación. Cashel pide un «tribunal digital» internacional que ayude a los países a coordinar los esfuerzos regulatorios; al mismo tiempo, apoya los subsidios para acelerar el despliegue mundial de banda ancha.

Para Gray y Suri, un primer paso para arreglar Internet es la empatía. Todos necesitamos reconocer lo que sucede detrás de las escenas de los sitios y servicios que utilizamos todos los días y comprender mejor las consecuencias de nuestras acciones. Ellos recomiendan que más plataformas de trabajo fantasma adopten un enfoque de «doble línea de resultados» a su negocio, equilibrando las ganancias con la preocupación y el desarrollo de su fuerza de trabajo. Srinivasan quiere poner más control en manos de los usuarios y aboga por difundir una versión más robusta de la alfabetización digital que incluya «la capacidad de reflexionar, analizar y crear» para que más de nosotros podamos contribuir al desarrollo tecnológico.

En Herramientas y Armas, Smith de Microsoft, que es abogado, pone su esperanza en el estado de derecho. «El sector tecnológico no puede abordar estos desafíos por sí solo», escribe. «El mundo necesita una mezcla de autorregulación y acción gubernamental.» Eso significa algo más que el sector público que hace rendir cuentas al privado; también funciona al revés. Para ilustrar, Smith señala la decisión de Microsoft de demandar al gobierno de los Estados Unidos después de que la NSA emitió órdenes que exigían a la empresa entregar los datos de los clientes.

Para mejorar Internet, debemos luchar contra la tendencia a ignorar su enorme potencial. Hace unos años, un usuario de Reddit se preguntó qué sería lo más difícil de explicar a alguien que llegaba de 50 años en el pasado. Un usuario respondió: «Tengo en mi bolsillo un dispositivo capaz de acceder a toda la información conocida por el hombre», añadiendo: «Lo uso para mirar fotos de gatos y discutir con extraños».

Me encanta esa cita, porque capta perfectamente nuestra incapacidad de poner Internet a buen uso. Seguramente podemos hacerlo mejor.


Escrito por
Walter Frick




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