Arquitectura corporativa desde afuera hacia adentro

Arquitectura y la corporación: la intersección creativa, Thomas Walton (Nueva York: MacMillan, 1988) 218 páginas, $ 29.95. Ciudad: redescubrir el centro, William H. Whyte (Nueva York: Doubleday, 1988) 386 páginas $ 24.95. Winston Churchill entendió por qué la arquitectura es nuestro arte más social. “Formamos nuestros edificios”, observó, “y luego nuestros edificios nos molestan”. Pero no todos […]
Arquitectura corporativa desde afuera hacia adentro

Arquitectura y corporación: La intersección creativa, Thomas Walton (Nueva York: Macmillan, 1988) 218 páginas,$29.95.

Ciudad: Redescubriendo el centro, William H. Whyte (Nueva York: Doubleday, 1988) 386 páginas$24.95.

Winston Churchill entendió por qué la arquitectura es nuestro arte más social. «Damos forma a nuestros edificios», observó, «y después nuestros edificios nos dan forma». Pero no todos los constructores corporativos o sus arquitectos han apreciado plenamente la lógica y la importancia de esta observación. ¿De qué otra manera explicar el diseño de gran estrella y estilo de la década de 1980: la sede de General Foods en Rye Brook, Nueva York?

El edificio del arquitecto Kevin Roche es el Taj Mahal de las villas corporativas, un monumento cristalino de vidrio y aluminio blanco que se extiende por el paisaje al final de un largo camino de entrada. Sal de la carretera principal hacia este retiro aparentemente privado y prohibido, y te sumerges por el camino de entrada en una siniestra rotonda que podría servir fácilmente como entrada a uno de los imperios malvados de Ian Fleming. Algunos piensan que la guarida de alta tecnología es preciosa. Otros lo descartan por vulgar. Para muchos observadores expertos, ejecutivos y profesionales del diseño por igual, es un dinosaurio, la máxima expresión de una visión arquitectónica obsoleta que ve los edificios como estructuras independientes, totalmente separadas del paisaje más amplio.

Thomas Walton Arquitectura y corporación: la intersección creativa nos ayuda a entender (aunque indirectamente) cómo se construyeron esos edificios aislados y de gran escala. Más importante aún, William Whyte Ciudad: Redescubriendo el centro ayuda a explicar por qué son dinosaurios, problemáticos para la sociedad y para las empresas que los poseen.

La arquitectura siempre ha encontrado amigos entre los ejecutivos de negocios del país. Hace medio siglo, Frank Lloyd Wright trabajó con Hibbard Johnson para colocar la Torre de Cera Johnson’s contra las llanuras de Racine, Wisconsin. Desde su puesto en Cummins Engine, Irwin Miller ha estado patrocinando escuelas, iglesias y edificios municipales bien diseñados en Columbus, Indiana durante una generación. Pero hoy, los amigos corporativos de la arquitectura parecen multiplicarse. Ciertamente, el interés por la arquitectura ha crecido, aunque solo sea como un campo de la moda: presencie el edificio de AT&T en la portada de Tiempo o los desarrolladores que pregonan a sus arquitectos como apéndices de sus negocios. Los picos ornamentados de las alturas posmodernas se asoman desde nuestras ciudades. Diseñadores de marcas como Roche han estampado su sello en exurbia.

Si bien parte de este crecimiento es meramente moda (declaraciones de CEOs ansiosos por poner sus logotipos corporativos contra el cielo), el interés propio ilustrado también figura en. El buen diseño siempre ha recibido el apoyo de quienes comprendieron su efecto en la satisfacción de los trabajadores, la imagen corporativa y la comerciabilidad. Además, en la última década, cada vez más constructores corporativos han tenido que enfrentarse a vecinos alerta y cautelosos cuando intentaban expandirse. En tales negociaciones, la promesa de excelencia arquitectónica a veces puede silenciar a la oposición. Como Registro arquitectónico observó el año pasado: «La imagen que transmite la calidad [léase buen diseño], o su falta, no es una consideración frívola para las empresas industriales hambrientas de tierras que deben competir con otros usos tradicionalmente más elevados como la agricultura y la vivienda para sitios favorables».

Con este telón de fondo, Arquitectura y corporación llega en el lugar y el momento adecuados. ¿Cuándo es mejor que ahora proporcionar una guía para ayudar a los ejecutivos y arquitectos que quieren construir de forma inteligente? ¿Cuándo es mejor reunir la creciente y diversa investigación sobre la relación entre el espacio de trabajo y la productividad?

Profesor asociado en el departamento de arquitectura y planificación de la Universidad Católica de Washington, D.C., Walton utiliza un método sencillo de estudio de casos para discutir cinco empresas cuyos proyectos admira más o menos: Lockheed Missiles and Space, Hercules Inc., Beneficioso Management Corporation, Herman Miller Inc., y United Technologies. Su elenco de personajes va desde los devotos del diseño de Herman Miller hasta los reacios al diseño o indiferentes en Beneficioso. Los proyectos que estudia son igualmente variados, desde las cajas corporativas de United Technologies en exurbia hasta la sede de Hércules en Wilmington, Delaware, que intenta conectar con la calle principal más antigua y densa en la que se encuentra.

Walton se propone demostrar cómo los arquitectos y gerentes (o «arcontes» como él los llama) pueden forjar alianzas para el bien común. Pone énfasis en la claridad de los objetivos, la definición del propósito, la comunicación de los planes y el diseño y la construcción cuidadosos. El respaldo de Walton al diseño de calidad, los costos del ciclo de vida y las preocupaciones energéticas no pueden ser fallidos; sus gráficos y tablas pueden servir a quienes buscan formas de dividir el proceso de diseño en bloques manejables. Amplifica sus máximas de diseño con detalles específicos que permiten a los lectores pacientes obtener detalles arquitectónicos y gerenciales útiles de estos trabajos en curso.

Pero para todas las labores de Walton, Arquitectura y corporación falla porque no tiene en cuenta cómo los edificios corporativos se relacionan con el paisaje más amplio o con preocupaciones económicas y sociales más amplias. «El mensaje emocionante de este intrigante trabajo», promete la sobrecubierta, «es que cualquier corporación, grande o pequeña, puede transformar la traumática y costosa decisión de trasladarse, reconstruir o remodelar en una oportunidad para obtener mayores ganancias y beneficios para toda la empresa». La promoción es predecible en un blurb de sobrecubierta, pero subraya los fallos de Arquitectura y corporación—y de muchas corporaciones y sus arquitectos.

Ciertamente, un buen diseño interior y unas relaciones espaciales bien concebidas son esenciales, productivas y mejoran la vida de los ocupantes de un edificio. Pero esa es solo una dimensión del buen diseño. Tomada de forma aislada, tal como está aquí, esta visión interior es tan anticuada como los edificios que describe este libro (todos menos uno comenzaron hace una década). En un momento en que cada vez se exigen más a las empresas, tanto desde dentro como fuera, la arquitectura corporativa necesita una visión más amplia y compleja.

Regresa a la sede de General Foods en el condado de Westchester en Nueva York: los planificadores del área llaman exurbia y los observadores de tendencias llaman al CEO country. Por su tamaño y esplendor abovedado, el gigante de Roche puede ser único. En su aislamiento físico y futuro incierto, no lo es. Al igual que muchos edificios corporativos suburbanos, la sede de General Foods depende en gran medida del acceso de los automóviles y la expansión suburbana. Además, se creó para ajustarse a la fórmula de una empresa, para satisfacer las necesidades de una empresa. El resultado es un edificio con poca capacidad para responder a circunstancias nuevas o cambiantes.

Como sucedió, Philip Morris anunció su adquisición de General Foods el día antes de visitar la sede de la empresa de alimentos. En una era de reestructuración, Reducción de personal y competencia intensa, eventos como este no son inusuales. Poseídos repentinamente de demasiados o muy pocos metros cuadrados, los propietarios corporativos pueden encontrarse ocupando nuevos roles de la noche a la mañana: como propietarios que necesitan encontrar inquilinos, como desarrolladores que necesitan expandirse, como inquilinos que necesitan alquilar un espacio ellos mismos. Sin embargo, pocos edificios corporativos están diseñados para dar a los propietarios o administradores mucha flexibilidad.

Un buen diseño interior y una buena planificación se entrelazan, lo que refuerza la propuesta de que la arquitectura corporativa es más que un asunto de estructura única y de adentro hacia afuera. Lo que estos diseños uno por uno ignoran es la suma total que crean, un total que ha definido el panorama estadounidense en las últimas décadas. El pensamiento miope, una planificación que ignora el conjunto, ha descentralizado a Estados Unidos y ha brutalizado una parte cada vez mayor del panorama del país. Hay una espiral que se refuerza a sí mismo en este proceso: a medida que más empresas huyen de los entornos urbanos en busca de paisajes rurales… siguen apareciendo más viviendas y desarrollo… lo que les trae aún más congestión y densidad. Pronto las corporaciones huyen a la siguiente frontera y el ciclo comienza de nuevo. Durante años, los críticos han deplorado la cultura de las autopistas y los problemas medioambientales que esta expansión crea; incluso los viajeros más irreflexivos saben que el estancamiento rural socava la verdadera calidad de vida.

Walton considera poco de esto. Mientras que cuatro de sus cinco estudios de caso trazan un patrón de vuelo exurbano, él escápate cualquier auditoría del impacto externo. Al igual que los constructores corporativos, llama racional la búsqueda de espacio y escenografía. Pero no aduce beneficios corporativos ni evidencia de una mejor calidad de vida para defender la verdad de esa declaración.

Hace una docena de años, William Whyte, autor del libro clásico El hombre de la organización, intenté hacer precisamente eso. El sociólogo tomó su mapa y su guía telefónica y se propuso trazar qué sede corporativa había ido a dónde y por qué. Contrariamente a las razones oficiales, que enfatizaban la mejora corporativa o la búsqueda desinteresada del aire libre, Whyte descubrió que la mayoría de los nuevos recintos del campus estaban situados a menos de ocho o nueve millas de la casa del CEO, una estadística escalofriante y ampliamente difundida que chocó con las afirmaciones corporativas sobre trato humano para los desarraigados en la mudanza. Walton menciona las comodidades de los edificios rurales como vistas panorámicas y servicio de cambio de cheques. (Otros apologistas han citado las disposiciones aún más nuevas de guarderías y clubes de salud). Pero, ¿son más que ungüentes? ¿Compensan la reubicación y el aislamiento? ¿Por perder la hora del almuerzo por algo más que el almuerzo o el estancamiento a las nueve y las cinco?

Las pérdidas tampoco se limitan a los empleados y a las comunidades. En Ciudad: Redescubriendo el centro, Whyte sostiene que las propias empresas pierden energía cuando migran a espacios aislados. Las razones tienen que ver con todas las interacciones humanas que enriquecen la vida de la ciudad pero que faltan al margen. En los suburbios y exurbia, los encuentros casuales son pocos. Las visitas de forasteros se vuelven poco frecuentes y su carácter cambia de un intercambio a una reverencia. La estimulación de extraños desaparece. «Hay un precio que pagar por esta endogamia», observa Whyte, «y cuanto más lejos de la corriente principal se aleja una empresa, más vulnerable es». Las empresas Fortune «500» que estudió que huyeron de Nueva York habían «perdido su identidad» a través de compras, redadas y fusiones o lo hicieron la mitad de bien que las que se quedaron. Las mismas actitudes que los expulsaron de la ciudad causaron el derrame, siente. «Parafraseando al Dr. Johnson, si una empresa está cansada de Nueva York, está cansada».

En el capítulo titulado «El éxodo corporativo», Whyte describe la migración desde Manhattan que comenzó en 1954. En 1976, 30 grandes corporaciones se habían mudado de la ciudad, incluida Union Carbide, cuya sede como fortaleza en Park Avenue «estaba llena de desconfianza» y enviaba una señal clara de que la corporación no tardaba mucho en visitar la ciudad. Utilizando esa empresa como caso de estudio, Whyte suma la costosa naturaleza de la mudanza, desde los costos de reubicación de$ 40 millones al hecho de que 1.200 personas tuvieron que encontrar nuevos hogares. Por lo general, dice Whyte, estas medidas ponen las viviendas fuera del alcance de las personas de ingresos medios, mientras que los nuevos espacios de oficinas y hogares se tragan el país abierto que invaden los transportistas. Arcadia está retrocediendo siempre. Una vida solitaria y aislada de largas horas al volante pronto sustituye a la dinámica existencia en la encrucijada que aplaude Whyte.

Debido a que la vida de la ciudad es la principal preocupación de Whyte, su libro entra en más detalles y toma una visión más contextual de la arquitectura de la ciudad de lo que requiere el constructor corporativo promedio. El humanitario de la vida urbana, Whyte inspecciona todo, desde la altura adecuada en busca de escalones hasta la desnudez de las paredes vacías, desde las sombras proyectadas por los ramos altos mal planificados hasta los efectos benignos de la luz que rebota en la cresta del edificio Chrysler. Sin embargo, su enfoque es instructivo para cualquiera que planee entrar en el entorno público, y sus observaciones sobre el «éxodo corporativo» son imprescindibles.

Las observaciones de Whyte en ese capítulo enfatizan la pérdida del sentido de comunidad y el trauma en el paisaje que los edificios corporativos han exacerbado en las últimas décadas. A pesar de todo el servicio de la «belleza», el buen diseño y la buena planificación, es decir, la esencia de una buena arquitectura, deben incluir tales evaluaciones externas. Ciertamente, la arquitectura corporativa debe ir más allá de la superficialidad bien publicitada de elegir a un diseñador de alto perfil para aplicar escaparates a una caja torre, como hizo Philip Johnson con su fachada Chippendale para la sede de AT&T en Manhattan.

La arquitectura corporativa también debe conocer tanto el futuro del campo como el futuro de la empresa. Cuando Codex Corporation, filial de Motorola, compró un sitio en Blue Hills a las afueras de Boston para su nueva sede, desató una batalla de nueve años con los ambientalistas locales por la construcción propuesta. El intento de la empresa de mitigar el aspecto de un cuarto de millón de pies cuadrados de edificio con mejoras cosméticas —un jardín interior con celosía, cenador y plantaciones— no hizo más que aumentar la sensación de un paisaje público perdido. El edificio en sí, diseñado por Koetter, Kim & Associates, se ganó el apodo de MCI Codex en honor a la Institución Correccional de Massachusetts. Irónicamente, el edificio ni siquiera parece haber encajado muy bien con las necesidades de la empresa. Apenas dos años después de mudarse, el Codex puso el edificio a la venta.

Afortunadamente, una de las últimas tendencias en arquitectura corporativa es mirar los edificios en el contexto del paisaje. Describiendo la sede de Becton, Dickinson en los suburbios de Nueva Jersey, diseñada por Kallmann, McKinnell & Wood Architects Inc., Registro arquitectónico informó que «el cliente quería un edificio de oficinas corporativo que pareciera que podría haberse construido en cualquier momento de los últimos 1.000 años», es decir, un edificio que se adaptara a su entorno. En cierto modo, se trata de una nueva forma de conservadurismo, una forma de aplacar a una comunidad en la que el alcalde se había declarado dispuesto a «acostarse ante las excavadoras para detener el desarrollo». Pero es típico de una nueva preocupación por el contexto arquitectónico más amplio, por una percepción del terreno como algo más que un emplazamiento y la estética como algo más que una concha. La preocupación por el contexto específico de un edificio no resuelve el problema del desarrollo suburbano autodependiente y de salto. Pero es un comienzo.

«El diseño como recurso empresarial», según las palabras de Walton, no puede detenerse en la puerta principal. Un nuevo cuidado, una nueva reticencia, una nueva conciencia de la comunidad son tan esenciales para el lugar de trabajo como para el mundo. La integración de la arquitectura corporativa en un entorno más denso y urbano forma parte de esa nueva conciencia, ya sea que «Downtown» sea una calle principal histórica o el centro de una gran metrópoli.

Cuando Cummins Engine fortaleció la calle principal de Columbus, Indiana, construyendo una estación de policía en un extremo y la oficina de su CEO en el otro, demostró que entendía el buen diseño de adentro hacia afuera y de afuera hacia adentro. Corning Glass hizo lo mismo cuando aprovechó una desastrosa inundación en 1972 y estableció una base para restaurar Market Street y revitalizar el centro de Corning, Nueva York. Sus planes para una nueva sede en la ciudad confirman aún más ese movimiento. En una época deseosa de acomodar en lugar de entrometerse, la compañía ha pedido al arquitecto Kevin Roche, de la megaestructura de General Foods, que diseñe un edificio «coherente con la huella de Main Street». La nueva sede va a ser paralela a las estructuras de tres pisos cercanas y hacer eco de sus materiales: ser «un zapato viejo» en el contexto de su bloque, en palabras del director de diseño Robert Ivers.

El enfoque de Corning está a años luz de la noción de un edificio como retiro, de un monumento corporativo egocéntrico insertado en el paisaje o incluso de la creación de imágenes de un diseñador de nombres. En esta nueva generación de concienciación del diseño, el prestigio tanto para los arquitectos como para sus patrocinadores corporativos vendrá del enriquecimiento del entorno en general. Las corporaciones progresistas ya han aprendido que hay más formas de medir la productividad que las descritas por Frederick Winslow Taylor. Quizás en los próximos años los criterios para una arquitectura corporativa buena y animada se amplíen por igual.


Escrito por
Jane Holtz Kay



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