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Afrontar la crisis de mitad de carrera

Una perspectiva del filósofo.
Afrontar la crisis de mitad de carrera
Resumen.

Las investigaciones muestran que muchas personas, incluso aquellas con carreras aparentemente envidiables, crecen insatisfechas en sus trabajos a mediados de los 40 años. Pueden arrepentirse de decisiones pasadas o sentirse atrapados en la rutina. Pero Kieran Setiya cree que las herramientas de su oficio, la filosofía, pueden ayudar. Dice que la tristeza por el camino no tomado se puede mitigar atendiendo a las personas y actividades que apreciamos y que no tendríamos sin nuestras carreras. Señala que dedicamos gran parte de nuestro tiempo de trabajo a resolver problemas y satisfacer necesidades, por lo que deberíamos dedicarnos a algunas actividades para sentirnos bien (dentro o fuera de la oficina). Y sugiere centrarse menos en proyectos y más información sobre proceso, para reemplazar un «¿Qué sigue?» mentalidad con aprecio por el presente.


Hace unos ocho años me encontré viviendo un cliché. Profesora titular de filosofía en una universidad respetada, tuve la carrera de mis sueños. Había superado la escuela de posgrado, el arduo ascenso de publicar o perecer, y el estrés de buscar la tenencia y el ascenso. Tenía esposa, hijo e hipoteca. Hacía lo que me gustaba y, sin embargo, la perspectiva de hacer más, semana tras semana, año tras año, empezó a sentirse opresiva. Terminaba el artículo que estaba escribiendo; lo publicaría; escribiría otro. Yo enseñaría a este grupo de estudiantes; se graduarían y seguirían adelante; vendrían más. Mi carrera se extendió ante mí como un túnel. Tenía una crisis de mediana edad.

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Rápidamente descubrí que no estaba sola. Cuando compartí mi situación con mis amigos, respondieron con bromas, pero también con historias similares de agotamiento, estasis y arrepentimiento en medio de lo que parecía ser un éxito. Es posible que hayas escuchado lo mismo de mentores o compañeros. Puede que estés viviendo esto tú mismo. Numerosas investigaciones recientes confirman que la mediana edad es, en promedio, el momento más difícil de la vida. En 2008 los economistas David Blanchflower y Andrew Oswald fundar que la satisfacción con la vida autoinformada toma la forma de una U suavemente curvada, que comienza alto en la juventud, tocando fondo a mediados de los 40 y luego se recupera a medida que envejecemos. El patrón es sólido en todo el mundo y afecta tanto a hombres como a mujeres. Y persiste cuando se corrigen otras variables, como la paternidad. La curva es suave pero significativa: La brecha de satisfacción promedio entre la edad 20 y aproximadamente 45 es comparable a la caída en la satisfacción con la vida asociada con ser despedido o divorciarse.

Los datos sobre satisfacción con la vida son coherentes con investigaciones anteriores específicas del trabajo. A 1996 artículo según una encuesta realizada a más de 5.000 empleados británicos, se encontró que la satisfacción laboral también adoptó la forma de una U ligeramente curvada, aunque el nadir llegó antes, alrededor de los 39 años. Y Elliot Jaques, el psicoanalista que acuñó la frase «crisis de la mediana edad» en 1965, no señaló a los pacientes de mediana edad que tenían relaciones extramatrimoniales sino a cambios dramáticos en la vida creativa de los artistas desde Miguel Ángel a Gauguin, que se sentían insatisfechos por su trabajo anterior.

Las razones de la «crisis de mitad de carrera» no se comprenden bien. ¿Por qué se ve afectada la satisfacción laboral durante la mediana edad? A juzgar por mi propia experiencia y por las conversaciones con amigos, hay múltiples factores: el estrechamiento de las opciones, la inevitabilidad del arrepentimiento y la tiranía de los proyectos completados y reemplazados sucesivamente.

Volviendo a la filosofía en busca de ayuda, descubrí que, aunque rara vez se han referido a la mediana edad por su nombre, los filósofos antiguos y modernos ofrecen herramientas para pensar a través de la forma de nuestras carreras y las actitudes que adoptamos hacia ellos. Estas herramientas son terapéuticas pero también diagnósticas. Pueden ayudarte a saber si tu malestar a mitad de carrera es una señal de que necesitas cambiar lo que estás haciendo o cambiar la forma en que lo haces. La interrupción puede ser algo bueno, pero no siempre es factible, y existen terapias para la frustración y el arrepentimiento que pueden ayudarte a prosperar incluso si te quedas donde estás.

Arrepentimientos por el pasado

Algunas de las ideas que he obtenido de la filosofía hablan del desafío de aceptar lo que no podemos cambiar. A medida que la vida avanza, las posibilidades se desvanecen, las opciones se limitan y las decisiones pasadas nos forjan límites. Incluso si subestimamos lo que podemos hacer, no podemos evitar el hecho de que cada elección da lugar a la exclusión de alternativas. A menudo, a mitad de carrera reconocemos las vidas que nunca viviremos y el dolor de perdernos la vida.

En mi caso, quería por un tiempo ser médico, como mi padre; luego pensé en ser poeta; para cuando fui a la universidad, había elegido filosofía. Durante los próximos 15 ó 20 años, no pensé mucho en alternativas. Es más fácil terminar la escuela de posgrado si no lo haces, pero a los 35 años, después de haber saltado los obstáculos del hipódromo académico, me detuve a respirar y me di cuenta de que nunca haría muchas de las cosas que había querido hacer. El empleo académico es inusualmente lineal y difícil de abandonar. ¿Quién renuncia fácilmente a la tenencia? Siendo realistas, no estaba a punto de cambiar de marcha y postularme a la escuela de medicina o convertirme en poeta. Más tarde me mudaría de la Universidad de Pittsburgh al MIT, pero no dejaría el mundo académico.

Incluso cuando los resultados son optimistas, es apropiado arrepentirse de cierto tipo.

Lo más probable es que el patrón de tu carrera anterior sea más complejo. El promedio de 40 años ha tenido una gama más amplia de puestos de trabajo. Pero el punto básico sigue siendo. Cuando miramos hacia atrás en nuestras vidas, conjuramos, a veces con alivio, pero otras con pesar, los caminos que no tomamos. ¿Puede la filosofía ayudarnos a aceptar esto?

Creo que sí. Lo hace replanteando la situación del arrepentimiento. ¿Por qué sentimos una sensación de pérdida por vidas que no vivimos o profesiones que no vamos a seguir? Lo hacemos, incluso cuando las cosas van bien, porque los valores realizados por las diferentes elecciones no son los mismos. Las actividades que valen la pena valen la pena de diferentes maneras. Toma un ejemplo sencillo: podrías ver a un comediante esta noche o ir al primer juego de la Serie Mundial. Incluso si sabes que el béisbol es la decisión correcta para ti, sigues experimentando una pérdida a pequeña escala: Si la comediante está aquí solo por una noche, no llegarás a escucharla actuar. El arrepentimiento profesional es el mismo fenómeno escrito en general. Es posible que no sientas ninguna angustia cuando dos compañías te ofrecen puestos similares y tomas la que tiene el salario más alto, pero es razonable experimentar pérdidas cuando eliges una carrera en finanzas en lugar de una en la moda, incluso si estás seguro de haber tomado la decisión correcta.

Lo que esto demuestra es que el arrepentimiento no tiene por qué implicar que algo anda mal. Incluso cuando los resultados son optimistas, el arrepentimiento de cierto tipo es apropiado y no es algo que deba desear desaparecer. El arrepentimiento demuestra que valoras muchas actividades. Todavía lo experimentarías si pasas a la moda en lugar de a las finanzas, aunque su enfoque sería diferente. La única forma de evitar el arrepentimiento por completo es preocuparse por una sola cosa, una métrica para maximizar. Pero eso empobrece tu vida. Recuerda que la sensación de que te has perdido es la consecuencia inevitable de algo bueno: la capacidad de encontrar valor en muchos ámbitos de la vida.

Errores, desgracias, fracasos

Todo muy bien, podría decirse, excepto que hay otro tipo de arrepentimiento, el tipo que experimentamos cuando las cosas no salen bien. ¿Qué pasa con los errores, las desgracias, los fracasos? Cada carrera tiene sus giros equivocados, y algunos tienen más que otros. En la mediana edad nos encontramos reflexionando con rudeza sobre lo que podría haber sido. Un amigo mío renunció a una prometedora carrera musical para convertirse en abogado corporativo. Diez años después, encontró su trabajo decepcionantemente monótono. Lo que la perseguía no era tanto preguntarse cómo cambiar de pista ahora sino desear poder cambiar el pasado. ¿Por qué había cometido el error de renunciar a la música? ¿Cómo podría hacer las paces con eso?

De nuevo, la filosofía señala el camino. Tienes que distinguir lo que deberías haber hecho o acogido en ese momento de lo que deberías sentir al respecto ahora. Que los dos pueden desmoronarse es obvio cuando los acontecimientos no se desarrollan como se esperaba. Si haces una inversión tonta pero resulta que obtienes ganancias, no necesitas arrepentirte de hacer algo que no deberías haber hecho. Pero incluso cuando no hay sorpresa, los sentimientos que deberías tener después del hecho pueden cambiar. El filósofo moral Derek Parfit imaginó a una adolescente decidiendo quedar embarazada y tener un bebé a pesar de la inestabilidad de su vida. Fue, podemos suponer, una mala decisión, acortar su educación y comenzar una larga lucha para mantener al niño. Años más tarde, sin embargo, abrazando a su hijo adolescente, está agradecida por él y se alegra de haber cometido lo que fue, objetivamente, un error. El apego a los que amas puede hacer que sea racional afirmar los acontecimientos pasados, incluso los desfavorables, de los que depende su vida.

Cuando mi amiga lloró su carrera musical perdida, le recordé que no habría conocido a su marido y que su hija no existiría si no hubiera ido a la facultad de derecho cuando lo hizo. El amor es un contrapeso para arrepentirse. También lo es el cumplimiento que obtenemos de las amistades, los proyectos y las actividades que perseguimos. Como escribió el filósofo Robert Adams: «Si nuestras vidas son buenas, tenemos… razones para alegrarnos de haberlas tenido en lugar de vidas que habrían sido incluso mejores pero demasiado diferentes».

Vivimos en los detalles, no en las abstracciones. Contra el nebuloso hecho de que podrías haber tenido una carrera más exitosa, puedes colocar las formas concretas en las que tu carrera real es buena. Además del apego a las personas, hay apego a los detalles: las interacciones y los logros que no habrías experimentado en otra vida. Cuando pienso que debería haber sido médico, no filósofo, y empiezo a arrepentirme de mi elección, estoy ignorando la textura de mi trabajo y las innumerables maneras en que el valor de lo que estoy haciendo se me hace vivo mientras lo hago: en el progreso de un estudiante, digamos, o en una conversación fructífera con un colega. Son los detalles los que cuentan contra la gran caricatura de vidas no vividas.

Esta forma de reconcebir tu carrera tiene límites. No hay garantía de que todos los errores puedan afirmarse en retrospectiva o de que el arrepentimiento esté siempre fuera de lugar. Pero el arrepentimiento que enciende la tendencia a examinar tu vida como si estuvieras fuera de ella puede ser silenciado por una atención inmersiva a las personas, las relaciones y las actividades que aprecias y que dependen de la carrera que elijas.

Ennui en el presente

Aceptar lo que no podemos cambiar es solo una parte del problema que enfrentamos al caer por la curva. Para mí, la fuente más profunda de malestar a mitad de carrera no era el arrepentimiento por el pasado sino una sensación de inutilidad en el presente. Mi trabajo todavía parecía que valía la pena: veía valor en la enseñanza, la investigación y la escritura. Sin embargo, había algo vacío en la secuencia de proyectos que se avecinaban. La perspectiva de hacer una cosa tras otra hasta que finalmente me retiré me sentía contraproducente.

¿Cómo puede parecer vacío hacer lo que vale la pena? Una primera explicación gira en torno a la noción de mejorador valor: el valor de resolver un problema o responder a una necesidad, incluso cuando la necesidad es una necesidad que prefieres no confrontar. Mucho trabajo es así. Tienes que mediar en conflictos entre colegas, lidiar con fallas inesperadas en el lanzamiento de un producto, asegurarte de que cumples con la normativa. Aunque es necesario, la mejora trae una satisfacción limitada. Si lo mejor que podemos hacer es corregir errores, cumplir objetivos o evitar que las cosas salgan mal, no tenemos visión de lo que es positivo. ¿Por qué molestarse en trabajar tan duro?

Una de las razones de una crisis de mitad de carrera es que dedica demasiado tiempo al trabajo apagando incendios y evitando malos resultados, en lugar de perseguir proyectos con existencial valor, del tipo que hace que la vida valga la pena vivirla. La solución es dedicar tiempo a actividades que te hagan sentir bien en la oficina, por ejemplo, iniciando un proyecto de mascotas que llevas años posponiendo, o fuera de ella, reviviendo un pasatiempo favorito o emprendiendo uno nuevo. Este consejo puede parecer mundano, pero tiene profundidad. El baile de salsa y el coleccionismo de sellos son probablemente menos críticos que tu trabajo, pero las actividades existenciales tienen un valor que las mejoradoras no tienen. Tienes que dejar espacio para esos placeres en tu vida.

Hay una segunda explicación para la sensación de vacío a mitad de carrera, que va más allá de la necesidad de valor existencial. Cuando miramos filosóficamente la naturaleza de los proyectos y nuestra inversión en ellos, ya sean papeles para calificar, acuerdos con intermediarios o productos para diseñar, podemos discernir un defecto estructural. Los proyectos apuntan a su propia finalización. Cuando me concentro en escribir este ensayo, por ejemplo, me concentro en un objetivo que aún no he alcanzado, que será un recuerdo en el momento en que termine. La satisfacción siempre está en el futuro o en el pasado; no es de extrañar que el presente se sienta vacío. Lo que es peor, si un proyecto tiene significado para ti, no solo se aplaste tu cumplimiento, sino que la participación en el proyecto destruye su significado. Al llevar a cabo un proyecto, fracasas, no eres bueno, o tienes éxito y, por lo tanto, terminas con su poder de guiar tu vida.

Una forma de crisis a mitad de carrera se convierte en una inversión excesiva en proyectos, que premia el próximo logro y el siguiente. Pero hay otra forma de serlo. La atención plena está de moda en estos días, y es posible que pones los ojos en blanco ante el mantra de «vivir en el presente». No soy antipático. Cuando el eslogan se desprende de las ideas budistas sobre la inexistencia del yo, no es obvio lo que queda. Pero vivir en el presente tiene una interpretación clara y no metafísica.

La clave es distinguir dos tipos de actividad en la que nos dedicamos. Los proyectos son télico actividades, en el sentido de que apuntan a los estados terminales, que aún no se han logrado. (El término proviene de la palabra griega telos, que significa «fin» u «objetivo»). Estas actividades apuntan a su propia aniquilación. Estás preparando ese discurso para el cliente y luego lo presentas; negocias ese trato y luego lo cierras; planificas la conferencia y luego la organizas. Alcanzar la meta trae un momento de satisfacción, pero después de eso, pasamos al siguiente proyecto.

Otras actividades son atélico, sin extremo incorporado. Piense en la diferencia entre caminar a casa y dar un paseo, o entre acostar a los niños y ser padres. Cuando participas en actividades atélicas, no las agotas. Tampoco evocan el vacío de los proyectos, cuyo cumplimiento está siempre en el futuro o en el pasado. Las actividades atélicas se realizan plenamente en el presente.

En el trabajo realizamos actividades télicas y atélicas. Por ejemplo, estás escribiendo un informe de RRHH (telic) y recibiendo comentarios de tus colegas (atelic). La mayoría de las actividades de trabajo telic tienen aspectos atélicos significativos: cuando trabajas en ese acuerdo, impulsas la estrategia de crecimiento de tu empresa; cuando organizas esa conferencia, estás involucrando a las partes interesadas de la industria. Así que tienes elección. Puedes centrarte en la actividad fija o en la que está en curso: el proyecto o el proceso. Al ajustar tu orientación para que esté menos orientada al proyecto, puedes vencer la sensación de vacío en el presente, sin cambiar lo que haces ni la eficiencia con la que lo haces.

CONCLUSIÓN

Esto nos lleva de nuevo a la cuestión del diagnóstico. ¿Cuándo es el malestar a mitad de carrera una señal para cambiar de rumbo, en lugar de cambiar tu forma de pensar y sentir? Es posible que no estés satisfecho profesionalmente porque tu trabajo no encaja bien con tus talentos, porque tus intereses han cambiado o porque las perspectivas de ascenso son escasas. Pero tu insatisfacción también puede provocar problemas de arrepentimiento, o la autosubversión de proyectos, que encontrar un nuevo trabajo no resolvería. Trabajar en las estrategias que he explorado es un paso para determinar cuál es el caso. ¿Son suficientes estas estrategias para reconciliarte con las limitaciones de tu carrera? Si no es así, es un argumento para cambiar de pista. La mediana edad no es demasiado tarde: la crisis de mitad de carrera puede ser un estímulo a un cambio radical y vitalizante.

Pero incluso si haces esa desviación, no debes olvidar las tácticas que me ayudaron a superar mi propio malestar y revivir mi disfrute del trabajo. Reconoce que perderte algo es inevitable y no trates de desear que se vaya. Comprende que el apego es un contrapeso para arrepentirse. Dar cabida a actividades con valor existencial. Y valora el proceso, no solo el proyecto o el producto.


Escrito por
Kieran Setiya




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